Je bent wat je tapt

‘Je bent wat je eet’, is letterlijk waar: zwavel-, stikstof- en koolstofatomen in ons lichaam kunnen vrijwel allemaal op ons dieet worden teruggevoerd.

Amerikaanse onderzoekers voegen daar deze week een nieuwe waarheid aan toe: ‘Je bent wat je drinkt’. Isotopen in onze haren verraden waar ons drinkwater vandaan kwam, schreven zij gisteren in de Proceedings of the National Academy of Sciences .

Het team bemonsterde het drinkwater uit achttien Amerikaanse staten en raapte bovendien bij kappers in die staten plukjes haar van de vloer.

In een uitputtende analyse bekeken ze of er een verband was tussen de concentraties zwaar waterstof en zwaar zuurstof in de haren en in het water. Ofwel: zij maten de concentraties van de zeldzame, zwaardere versies van zuurstof (de isotoop 18O) en waterstof (de isotoop 2H).

In het drinkwater uit het noorden van Montana waren die concentraties het laagst, in het water uit het zuiden van Oklahoma het hoogst. En voor de haren gold, inderdaad, hetzelfde.

De zuurstof- en waterstofatomen in de haren komen niet uitsluitend uit drinkwater. Een deel komt ook uit het water in melk, bier en frisdranken en weer een deel komt uit voeding. Maar omdat wij zo met ons voedsel heen en weer slepen, krijgt iedereen via voeding ongeveer dezelfde hoeveelheid isotopen binnen.

De dranken blijken wel een kleine regionale bijdrage aan de isotopenconcentraties te geven. De onderzoekers hielden ook nog rekening met het uitwisselen van zuurstofatomen via de lucht.

Toch is het verband met drinkwater al met al zo duidelijk, dat haren kunnen tonen waar iemand de laatste maanden of jaren heeft doorgebracht, zo concluderen zij. Toepassingen ziet het team vooral in het forensisch onderzoek, bijvoorbeeld om de herkomst van een lijk te bepalen.