Vliegen op olie uit kokos en babassu

Kan een vliegtuig helemaal op biobrandstof vliegen? Boeing denkt van wel. Gisteren voerde de Amerikaanse vliegtuigbouwer samen met de Britse luchtvaartmaatschappij Virgin Atlantic een experiment uit. Een Boeing 747-400 van Virgin vloog, met alleen de bemanning en technici aan boord, van Londen Heathrow naar Schiphol en maakte daarbij gedeeltelijk gebruik van biobrandstof.

In de tank voor één van de vier motoren was normale kerosine gemengd met een mix van kokosnootolie en babassu-olie – babassu is een noot van de gelijknamige palmboom uit de Braziliaanse jungle. De proef slaagde: de prestatie van het vliegtuig was even goed als bij een volledige kerosinevlucht. Begin deze maand probeerde ook het Europese Airbus biobrandstof uit met een testvlucht van de superjumbo A380. Ook die test verliep goed. Boeing en Airbus hebben allebei uitgebreide onderzoeksprogramma’s lopen naar biobrandstoffen en andere alternatieve bronnen van energie. Biobrandstof heeft als voordeel dat het bij de verbranding nauwelijks CO2 uitstoot.

Hoewel de luchtvaart maar voor 2 procent bijdraagt aan de totale emissie van CO2 in de wereld voelt de sector zich wel aangesproken. Een vliegtuig verbruikt per passagier per kilometer wel meer brandstof dan een auto en veel meer dan een trein.

Op het gebruik van biobrandstof is ook kritiek. Sommige brandstoffen worden gemaakt van granen en andere eetbare gewassen, waardoor die wegvallen voor de voedselproductie. In andere gevallen wordt oerwoud gekapt om plaats te maken voor plantages ten behoeve van biobrandstof. Uit recent onderzoek blijkt dat biobrandstoffen door de productie juist leiden tot een grotere uitstoot van CO2.

Boeing kijkt daarom nu naar het gebruik van brandstof op basis van algen, zei Jeanne Yu, directeur Milieu bij de vliegtuigbouwer, deze maand op een conferentie van deskundigen in Seattle. „We willen brandstoffen maken die niet concurreren met landbouwgewassen”, aldus Yu. „Planten, waaronder algen, kunnen brandstof opleveren voor vliegtuigen terwijl ze tevens CO2 absorberen uit de atmosfeer.” Algen hebben het voordeel dat ze niet eetbaar zijn en de productie ervan op zee plaatsheeft. Biobrandstof op basis van algen is tot nu toe nog wel zeer kostbaar gebleken.

Topman Scott Carson van Boeing Commercial Airplanes zei in Seattle nog een ander bezwaar van biobrandstoffen te zien. Sommige soorten bevriezen veel sneller dan kerosine. „En als je dan op grote hoogte vliegt, waar het 60 graden vriest, kan dat je hele dag verpesten.”