Staples en Corporate Express sterk duo

Sinds het inrichten van zijn eerste supermarkt voor kantoorbenodigdheden twintig jaar geleden heeft Staples een hoop ringbanden verkocht. Het concern, met een waarde van 10,8 miljard euro, is ’s werelds grootste aanbieder van kantoorartikelen, en zijn beurskoers is vijfentwintig maal gestegen, terwijl de waarde van de S&P 500 in dezelfde periode ‘slechts’ vervijfvoudigde.

Maar sinds afgelopen zomer is de koers met 12 procent gedaald, net als de markt in zijn geheel. Om het ergste van de inzinking van de Amerikaanse economie te doorstaan, kan Staples wel wat extra vuurkracht gebruiken.

Corporate Express, een Nederlandse concurrent met een marktwaarde van 1 miljard euro, kan daarbij van pas komen. Meer dan de helft van de omzet van het Nederlandse concern is afkomstig uit de Verenigde Staten, waar het grote contracten met bedrijven heeft afgesloten. Staples ontleent slechts een derde van zijn omzet aan deze sector, maar die groeit wel het snelst: de inkomsten namen daar vorig jaar met 15 procent toe, tegen een groei van 3 procent bij de supermarkten.

De aanvankelijke afwijzing van Staples’ avances door het Nederlandse concern is niet verrassend. In een open brief die het bod vergezelt, zegt Staples al maanden bezig te zijn een ontmoeting met het Nederlandse bestuur te arrangeren. Maar de Amerikanen mogen de jacht niet opgeven, want de prooi lijkt zeker de moeite waard. Het samenvoegen van de twee concerns kan volgens analisten bij Petercam in 2010 een synergievoordeel van 60 miljoen euro opleveren.

Dat zou Staples de ruimte kunnen verschaffen om zijn bod nog verder te verhogen. Op een niveau van 8,25 euro per aandeel, 12 procent méér dan het oorspronkelijke bod, zou een met schulden gefinancierde transactie in het eerste jaar 3 procent aan de winst per aandeel toevoegen. Na drie jaar zouden de kapitaalkosten van Staples zijn gedekt.

Het lijkt ook een goed moment voor de Nederlanders om tot een verkoop over te gaan. Corporate Express is sinds afgelopen zomer de helft van zijn marktwaarde kwijtgeraakt, en als de omzet in Noord-Amerika met meer dan 4 procent daalt, zou het concern volgens Petercam convenanten kunnen schenden. Daardoor verkeert het in een zwakkere positie om de toenaderingspogingen van Staples te weerstaan, vooral omdat het Amerikaanse concern een sterke balans heeft, met 900 miljoen dollar aan kasgeld.

De Nederlandse aandeelhouders moeten dankbaar zijn voor het voorstel. Dat heeft de beurskoers sinds het begin van dit jaar immers al met tweederde laten stijgen. Als Staples terugkeert met een beter bod, zouden de zaken er nog gunstiger kunnen uitzien. Dit is een van die zeldzame situaties waarin een fusie voor beide partijen goed kan uitpakken.

George Hay

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com