China’s PR oorlog

Gisteren was ik in Peking te gast op het Gala of the Rings georganiseerd door de Benelux Chamber of Commerce. Er werd getoast op een goede afloop van de Olympische Spelen. Vooral IOC-lid Hein Verbruggen was in een videoboodschap vanuit Lausanne als vanouds lovend over de Chinezen. Iedereen sprak nog over het lied Nie Na

100102_1.jpg

Gisteren was ik in Peking te gast op het Gala of the Rings georganiseerd door de Benelux Chamber of Commerce.
Er werd getoast op een goede afloop van de Olympische Spelen. Vooral IOC-lid Hein Verbruggen was in een videoboodschap vanuit Lausanne als vanouds lovend over de Chinezen.

Iedereen sprak nog over het lied Nie Na Peking van Van Muiswinkel.
Maar de stroom van kritiek houdt aan. Niemand had nog gehoord dat zwemcoach Jacco Verharen zich diezelfde dag kritisch had uitgelaten over de zoals hij noemde apatische houding van het IOC in de discussie over de schendingen van de mensenrechten in China.

China doet zijn uiterste best om een goed gastheer te zijn voor de vele tienduizenden atleten, buitenlandse officials en toeristen en de meer dan twintigduizend journalisten die in augustus naar Peking zullen komen voor wat de Chinezen willen maken tot de meest gedenkwaardige Spelen ooit.

Maar met minder dan zes maanden te gaan is de aandacht van de media verschoven, van de sublieme voorbereidingen van de Spelen naar kwesties als luchtverontreiniging, mensenrechten, persvrijheid en de dreiging van terroristische acties.

De autoriteiten hier waren niet voorbereid op de elders in de wereld heersende persvrijheid; men weet niet goed om te gaan met de stroom van kritiek op China’s schendingen van mensenrechten of hoe te reageren op de actie van wereldster Steven Spielberg die de groots opgezette festiviteiten rond de opening en sluiting van de Spelen treft met een persoonlijke boycot uit protest tegen China’s gebrek aan politieke verantwoordelijkheid in de kwestie Darfur.

Het lijkt erop dat er na het ontslag van Spielberg een public relations strijd is losgebrand die China dreigt te gaan verliezen wanneer het de komende maanden in de verdediging gaat.

China twijfelt tussen het kiezen van de aanval en de verdediging. Zo duurde het in geval van Spielberg maar liefst twee dagen voordat een woordvoerder van het ministerie van Buitenlandse Zaken reageerde door te zeggen dat zijn ontslag betreurenswaardig is en dat sommige mensen de Olympische Spelen gebruiken voor hun eigen politieke doeleinden.

Die late reactie was niet slim omdat het internationale nieuws daardoor twee dagen volledig kon worden gedomineerd door Spielberg en zijn lobbygroep voor Darfur. Een week later gebruikte China een nog veel zwakker argument door te zeggen dat Spielberg officieel geen contract had getekend en dus formeel niet eens ontslag kon nemen.

Blijkbaar zijn de Chinezen zich er eenvoudig niet van bewust dat publieke figuren met hun uitspraken soms meer gewicht in de schaal kunnen leggen dan hooggeplaatste autoriteiten en politici. Een door duizenden jaren van keizerlijke onderdrukking beperkt referentiekader speelt de Chinese beleidsmakers en hun persvoorlichters hierbij parten. Met nog een paar maanden te gaan is het dan ook de vraag of de Chinezen het PR gevecht met deze struisvogelpolitiek zullen winnen.

Saillant detail hierbij is dat de Chinezen daarvoor nu een Amerikaans PR bureau hebben ingehuurd; typisch staaltje van Chinees opportunisme. Volgens insiders nemen de Chinezen wel kennis van de adviezen van de Amerikaanse experts maar volgen ze zoals altijd toch hun eigen eigenzinnige weg.

Met de verkiezingen in de ‘afvallige provincie’ Taiwan voor de boeg zal China’s voorlichtingsapparaat de komende maanden opnieuw zwaar op de proef worden gesteld.
Hoogste tijd dus voor de Chinese autoriteiten om na te denken over nieuwe strategieën om de propaganda - oorlog met het Westen uiteindelijk in hun voordeel te beslissen.