Even cashen en dan naar Vegas

Het tennistoernooi van Rotterdam verloor in de eerste fase de publiekstrekkers.

Hoge startgelden bieden geen enkele garantie voor sportief succes.

Rafael Nadal tijdens zijn partij tegen Andreas Seppi in Ahoy. Met de Spanjaard verliet de laatste geplaatste speler gisteren het toernooi. Foto Reuters Rafael Nadal of Spain reacts during his match against Italy's Andreas Seppi at the ABN AMRO tennis tournament in Rotterdam February 21, 2008. REUTERS/Toussaint Kluiters(NETHERLANDS) REUTERS

In de aanloop naar het World Tennis Tournament blijft het altijd onzeker welke topspelers daadwerkelijk naar Rotterdam komen. Als de profs eenmaal voet op Nederlandse bodem hebben gezet, stelt Richard Krajicek alles in het werk de sterren zo lang mogelijk in zijn toernooi te houden. De grote vraag daarbij is: hoe graag willen de wereldtoppers winnen in sportpaleis Ahoy?

Nog voordat de 35ste editie van het grootste Nederlandse ATP-toernooi begon, kon er een streep door de namen Novak Djokovic, Jo-Wilfried Tsonga en Gaël Monfils. Deze leden van the next generation waren – naar eigen zeggen – fysiek niet in staat acte de présence te geven. Daarna werd al snel duidelijk dat het toernooi om één man zou draaien: de Spanjaard Rafael Nadal. Krajicek had publiekstrekkers als Marcos Baghdatis, Raemon Sluiter, Andy Murray en Lleyton Hewitt achter de hand voor het geval de nummer twee van de wereld onverhoopt vroegtijdig zou vertrekken.

Krajicek weet als voormalig toptennisser als geen ander hoe hij het zijn spelers naar de zin moet maken. Het betalen van soms honderdduizenden euro’s aan startgeld biedt doorgaans nog geen enkele garantie voor succes. En ook het prijzengeld (147.000 euro voor de winnaar) en de te verdienen punten (50) voor de wereldranglijst zijn in Rotterdam niet van dien aard dat de internationale vedetten daar extra gemotiveerd door raken. De organisatie van een tennistoernooi moet andere dingen verzinnen om te voorkomen dat hoofdrolspelers hun startgeld incasseren, voor de vorm een partijtje spelen om vervolgens te vertrekken naar een volgend evenement.

Al maanden voordat de eerste bal op het indoortoernooi van Rotterdam werd geslagen, begon Krajicek aan zijn charmeoffensief in de richting van Nadal. En daarmee had de toernooidirecteur pas moeten stoppen op het moment dat de naam van de Spanjaard zondag op de boarding tussen de winnaars zou zijn geplaatst. Zo bracht de Wimbledonkampioen van 1996 vorig jaar tijdens een vakantie op Mallorca met zijn gezin een beleefdheidsbezoekje aan de gravelkoning. In de aanloop naar het toernooi volgden de wederzijdse verzoeken elkaar in rap tempo op.

Krajicek vond zijn hoogst geplaatste speler bereid om – als tegenprestatie voor het startgeld uiteraard – vooraf het toernooi in de media te promoten. Nadal stelde zich beschikbaar voor een exclusief interview in het AD, hij gaf daags voor het toernooi een persconferentie en kwam naar een handtekeningensessie. Nadal had zelf ook nog enkele opmerkelijke wensen. De drievoudig winnaar van Roland Garros wilde koste wat het kost Real Madrid aan het werk zien. Het spelershotel moest alles in het werk stellen om beelden van de Spaanse koploper te bemachtigen. Dat de favoriete voetbalclub van Nadal dinsdagavond speelde, betekende uiteraard dat de tennisser pas op woensdag voor het eerst in actie kon komen. Krajicek kon echter niet voorkomen dat Real Madrid met 2-1 zowel van Betis Sevilla als van AS Roma verloor.

Krajicek bracht zijn grootste tegemoetkoming aan Nadal met zijn keuze voor de baansoort. Als tennisser zou hij zelf de ondergrond en de zware ballen hebben verafschuwd, maar zijn doel om Rafa tevreden te stemmen was geslaagd. „Ik denk dat dit een goede baan voor me is”, stelde Nadal nog na zijn zege in de eerste ronde tegen de Rus Dimitri Toersonov. De 21-jarige tennisser liet woensdag na zijn overwinning al weten dat de ballen niet in zijn voordeel waren. De bal stuitte in de ogen van de titelfavoriet niet hoog genoeg op.

Een dag later was de lach bij zowel Nadal als Krajicek verdwenen. De Spanjaard werd gisteren tot ieders verrassing in drie sets verslagen door Andreas Seppi. Direct na het laatste punt kwam er een grauwsluier over het toernooi te hangen. Met Nadal verdween namelijk niet alleen dé ster van het toernooi, maar ook de laatst overgebleven geplaatste tennisser.

Krajicek had Nadal voor zich weten te winnen, maar kon een nederlaag niet afwenden. Zoals hij niet kon voorkomen dat toppers als Nikolai Davidenko, Tomas Berdych, David Ferrer, Andy Murray, Marcos Baghdatis, Michael Joezjni, Juan Carlos Ferrero en Lleyton Hewitt in de eerste fase van het toernooi verloren. De tennissers, die als een soort voorprogramma van Nadal dienden, verloren verrassend van mindere goden als Teimuraz Gabashvili, Mischa Zverev en Andreas Seppi.

Alles en iedereen van de organisatie wilde graag doen geloven dat hier sprake was van grote verrassingen. Krajicek sprak van „de wetten van de topsport”. Maar de commentaren van de tennissers na afloop waren veelzeggend. Murray, die vorige week nog het toernooi van Marseille won: „Of dit verlies slecht is voor mijn ranking? Nee, ik speel dit jaar nog een stuk of vier, vijf van dit soort toernooitjes.” Baghdatis klaagde over „de trage baan en de zware ballen”. En Hewitt stelde koeltjes vast dat voor hem alleen de grandslamtoernooien prioriteit hebben. De Australiër was vooral naar Rotterdam gekomen omdat hij toernooidirecteur Krajicek die belofte na zijn afzegging van vorig jaar had gedaan.

Een man van zijn woord bleek Hewitt echter niet te zijn. Tot drie keer toe kwam hij een afspraak voor een interview niet na. De redenen: jetlag, te moe en geen zin om te praten na een nederlaag. Toch leek de voormalige nummer één gisteren allerminst aangeslagen uit Rotterdam te vertrekken. Hewitt ging met een zak vol startgeld op weg naar zijn volgende bestemming: Las Vegas. Bij het toernooi dat hij vorig jaar won, is het geld ook goed en hoeft Hewitt niet in de schaduw van Nadal te staan. De Spanjaard staat dit weekeinde in zijn woonplaats op Mallorca in alle anonimiteit te trainen.