Overnamekandidaat speelt het spel subtiel

Er ligt een vijandig bod op Corporate Express.

De kantoorinrichter zegt zelfstandig te willen blijven, maar wacht waarschijnlijk op een betere prijs.

Het kan geen verrassing zijn geweest voor topman Peter Ventress van Corporate Express dat het Amerikaanse Staples dinsdag een vijandig bod van 2,5 miljard euro bekendmaakte. Al maanden maakt ’s werelds grootste kantoorartikelendistributeur Corporate Express avances. Tot nu toe tevergeefs.

Om de druk op te voeren, publiceerde Staples zijn bod dinsdag op zijn website, samen met een brief aan Corporate Express. Ook het Britse hedgefonds Centaurus, in Nederland bekend geworden door zijn optreden bij Stork, heeft al aangedrongen op verkoop van het bedrijf, waarin het een belang heeft.

Dat Corporate Express het bod dinsdag meteen afwees, is onderdeel van het overnamespel. Het Britse verfconcern ICI, dat zich vorig jaar mocht verheugen in de belangstelling van zijn Nederlandse branchegenoot Akzo Nobel, zei tweemaal ‘nee’ voordat het akkoord ging met een bod. Handelshuis Hagemeyer riep vorig jaar zomer in alle toonaarden dat het zelfstandig wilde blijven en topman De Becker voegde er zelfs aan toe dat geïnteresseerden hun tijd verspilden als ze wilden praten over een overname. Drie maanden later sloot hij een deal met het Franse Rexel. De Becker bekende dat het deels strategie was geweest om te zeggen dat Hagemeyer niet te koop was.

De situatie bij Corporate Express doet daar sterk aan denken: ook de kantoorinrichter zegt zelfstandig te willen blijven. Toegeven dat het bedrijf wel te koop is, zou de prijs drukken. Corporate Express is een aantrekkelijke overnamekandidaat: het bedrijf zit al jaren in problemen en de koers daalde het afgelopen jaar met 56 procent. Dat werd vooral veroorzaakt door de moeilijke situatie in Amerika, dat goed is voor de helft van de omzet. Een teruglopende economie zorgt daar voor dalende werkgelegenheid, waardoor werkgevers minder pennen en ordners nodig hebben.

Staples is de meest voor de hand liggende partij voor Corporate Express. Het haalt in de VS ongeveer de helft van zijn omzet uit verkoop van kantoorartikelen via winkels en de andere helft via postorderverkoop. Het bedrijf wil graag groeien op de zakelijke markt: de verkoop aan grote klanten, zoals overheden, die contracten afsluiten voor grote partijen kantoorartikelen. Daar is Corporate Express juist heel sterk in. Wat het Staples ook kan bieden, is activiteiten in Australië en in Europa, waar Staples alleen postorderverkoop doet. Corporate Express op zijn beurt wil graag uitbreiden in het midden- en kleinbedrijf, waar Staples veel klanten heeft.

Staples snapt het spel dat gespeeld moet worden in dit soort situaties en zal naar verwachting binnen één of twee weken met een hoger bod komen. Analisten verwachten dat er minimaal 8 euro per aandeel moet worden betaald, alvorens de aandeelhouders van Corporate Express – waaronder ING (19 procent), Centaurus (5 procent), Alliance Bernstein (10 procent), Fortis (8 procent) en Kempen (7 procent) – akkoord gaan. Diverse partijen hebben boven de 8 euro ingekocht, al heeft de koers ook onder de 4 euro gestaan. Wat helpt, is dat aandeelhouders Staples als de beste partij zien voor Corporate Express: het kan de overnameprijs makkelijk betalen en heeft de financiering al rond. Bovendien geldt het als een goed geleid bedrijf.

Om het maximale uit het overnamespel te halen, is het niet ondenkbaar dat Corporate Express zijn andere grote concurrenten benadert: Office Depot en OfficeMax, beide Amerikaans. Want een strijd tussen concurrenten biedt meestal het beste uitzicht op een mooie prijs.