Met een zak startgeld weer op weg

Het charmeoffensief van toernooidirecteur Krajicek kon niet voorkomen dat topspelers Murray, Hewitt en Baghdatis in de eerste ronde verloren. Het was niet echt verrassend.

In de aanloop naar het World Tennis Tournament blijft het altijd onzeker welke topspelers daadwerkelijk naar Rotterdam komen. Als de profs eenmaal voet op Nederlandse bodem hebben gezet, stelt Richard Krajicek alles in het werk om de sterren zo lang mogelijk in zijn toernooi te houden. De grote vraag daarbij is: hoe graag willen de wereldtoppers winnen in sportpaleis Ahoy?

Nog voordat de 35ste editie van het grootste Nederlandse ATP-toernooi begon, kon er een streep door de namen Novak Djokovic, Jo-Wilfried Tsonga en Gaël Monfils. Deze leden van the next generation waren – naar eigen zeggen – fysiek niet in staat om acte de présence te geven. Daarna werd al snel duidelijk dat het toernooi om één man zou draaien: de Spanjaard Rafael Nadal. Krajicek had publiekstrekkers als Marcos Baghdatis, Raemon Sluiter, Andy Murray en Lleyton Hewitt achter de hand voor het geval de nummer twee van de wereld onverhoopt vroegtijdig zou vertrekken.

Krajicek weet als voormalig toptennisser als geen ander hoe hij het zijn spelers naar de zin moet maken. Het betalen van soms honderdduizenden euro’s aan startgeld biedt doorgaans nog geen enkele garantie voor succes. En ook het prijzengeld (147.000 euro voor de winnaar) en de te verdienen punten (50) voor de wereldranglijst zijn in Rotterdam niet van dien aard dat de internationale vedetten daar extra gemotiveerd door raken. De organisatie van een tennistoernooi moet andere dingen verzinnen om te voorkomen dat hun hoofdrolspelers hun startgeld incasseren, voor de vorm een partijtje spelen om vervolgens vertrekken naar een volgend evenement.

Al maanden voordat de eerste bal op het indoortoernooi van Rotterdam werd geslagen, begon Krajicek aan zijn charmeoffensief in de richting van Nadal. En dat zal pas ophouden als de naam van de Spanjaard zondag op de boarding tussen de winnaars staat. Zo bracht de oud-Wimbledonkampioen vorig jaar tijdens een vakantie op Mallorca met zijn gezin een beleefdheidsbezoekje aan de gravelkoning. In de aanloop naar het toernooi volgden de wederzijdse verzoeken elkaar in rap tempo op.

Zo vond Krajicek zijn hoogstgeplaatste speler bereid om – als tegenprestatie voor het startgeld uiteraard – vooraf het toernooi in de media te promoten. Nadal stelde zich beschikbaar voor een exclusief interview in het AD, gaf daags voor het toernooi een persconferentie en kwam naar een handtekeningensessie. Nadal had zelf ook nog enkele opmerkelijke wensen. De drievoudig winnaar van Roland Garros wilde koste wat het kost Real Madrid aan het werk zien. Dat de favoriete voetbalclub van Nadal op dinsdagavond speelde, betekende uiteraard dat de tennisser pas op woensdag voor het eerst in actie kon komen. Krajicek kon niet voorkomen dat Real Madrid met 2-1 van AS Roma verloor.

Krajicek bracht zijn grootste tegemoetkoming aan Nadal met zijn keuze voor de baansoort en de ballen. Als tennisser zou hij zelf de ondergrond en de zware ballen hebben verafschuwd, maar zijn doel om Rafa tevreden te stemmen was geslaagd. „Ik denk dat dit een goede baan voor me is”, stelde Nadal gisteren na zijn zege in twee sets (6-4 en 6-4) tegen de Rus Dimitri Toersonov. De 21-jarige tennisser keek tevreden terug op zijn debuut in een uitverkocht Ahoy. „Het is ongelooflijk om een partij in de eerste ronde voor zoveel mensen te spelen.”

Krajicek had Nadal voor zich weten te winnen. Hij kon niet voorkomen dat publiekstrekkers als Murray, Baghdatis en Hewitt in de eerste ronde verloren. De tennissers, die als een soort voorprogramma van Nadal dienden, verloren verrassend van mindere goden als Robin Haase, Robin Söderling en Andreas Seppi.

Alles en iedereen van de organisatie wilde graag doen geloven dat hier sprake was van grote verrassingen, maar de commentaren na afloop waren veelzeggend. Murray, die vorige week nog het toernooi van Marseille won: „Of dit verlies slecht is voor mijn ranking? Nee, ik speel dit jaar nog een stuk of vier, vijf van dit soort toernooitjes.” Baghdatis klaagde over „de trage baan en de zware ballen”. En Hewitt stelde koeltjes vast dat voor hem alleen de grandslamtoernooien prioriteit hebben. De Australiër was vooral naar Rotterdam gekomen omdat hij Krajicek die belofte na zijn afzegging van vorig jaar had gedaan.

Een man van zijn woord bleek Hewitt echter niet te zijn. Tot drie keer kwam hij een afspraak voor een interview niet na. De redenen: jetlag, te moe en geen zin om te praten na een nederlaag. Toch leek de voormalige nummer één gisteren allerminst aangeslagen uit Rotterdam te vertrekken. Hewitt ging met een zak vol startgeld op weg naar zijn volgende bestemming: Las Vegas. Bij het toernooi dat hij vorig jaar won, is het geld ook goed en hoeft Hewitt niet in de schaduw van Nadal te staan.