Een Bentley én een Rolls-Royce

Compacte en betaalbare auto’s zouden de toekomst hebben, maar zowel Rolls-Royce als Bentley heeft nog nooit zoveel auto’s verkocht.

Bentley, dat sinds het onder de Volkswagen-vlag vaart jaarlijks steeds meer auto’s bouwt en verkoopt, brak eind vorig jaar door de magische grens van 10.000 exemplaren. Illustratief voor het commerciële succes van Bentley is de vorige week in Italië gepresenteerde nieuwe Brooklands. Een immense coupé van 5,41 meter lang, op basis van de al even grote Azure.

Van de tweedeurs Brooklands gaat Bentley slechts 550 exemplaren bouwen. Vier daarvan komen terecht in Nederland, waar een nieuwprijs van 445.000 euro geldt.

„De Brooklands stond vorig jaar maart als studiemodel op de autosalon van Genève. In het eerste uur van de show had ik al zestien klanten gesproken die er een wilden hebben en aan het eind van de dag waren er zestig verkocht. Nu staat de teller op 500 verkochte auto’s”, zegt Bentley-bestuurslid Stuart McCullough van sales en marketing.

Ruwweg komt een kwart van de Brooklands-kopers uit de Verenigde Staten, eenzelfde percentage uit Europa terwijl markten als Rusland, China en India snel groeien. „Het zegt ook niet zoveel waar we de auto verkopen, want klanten in dit segment van de markt hebben overal huizen. We kunnen een Brooklands in de Verenigde Staten registreren, maar die auto kan uiteindelijk wel in het Zwitserse buitenhuis van de eigenaar terechtkomen”, zegt McCullough. Bentley bracht wel het koperspotentieel voor de nieuwe coupé in kaart. Wereldwijd zijn er zo’n elf miljoen mensen die zich een Brooklands zouden kunnen veroorloven. „Die mensen hebben bij elkaar een vermogen van 52.000 miljard dollar”, stelt McCullough. „Onderzoek leert dat 10 procent van dat bedrag door deze doelgroep wordt geïnvesteerd in wat we investments of passion noemen. Dat kan kunst zijn, of jachten, wijn, of auto’s.”

Uit datzelfde onderzoek blijkt dat Bentley en Rolls-Royce nauwelijks met elkaar concurreren. Tot het begin van de jaren negentig van de vorige eeuw behoorden Rolls-Royce en Bentley tot hetzelfde concern. Uiterlijk verschil was er nauwelijks, hooguit waren Bentley’s iets sportiever. Dat wil zeggen, de eigenaar reed zelf. Dat veranderde in 1998, toen na een felle strijd BMW de eigenaar werd van Rolls-Royce en Volkswagen het voor het zeggen kreeg bij Bentley. Onder leiding van ex-topman van Audi Franz-Josef Paefgen werd een geheel nieuwe productlijn (de Continental) gelanceerd. Dat verklaart waarom Bentley inmiddels op een jaarproductie van 10.000 auto’s uitkomt, waar Rolls-Royce trots is op het feit dat het in 2007 duizend auto’s bouwde. Ook dát is trouwens een record.

Kopers in dit segment van de markt blijken echter niet te denken in of-of, maar in en-en. „Ze hebben over het algemeen acht tot tien auto’s en willen daar een zekere merkspreiding in. Ze kunnen dus rustig één of twee Bentley’s hebben en daarnaast een Rolls-Royce én een Maybach”, zegt Stuart McCullough. Hij sluit dan ook niet uit dat Bentley de komende jaren de productie zal gaan opvoeren. Het merk volgt de strategie van altijd één auto meer te bouwen dan de markt vraagt en gezien de toenemende vraag – in China steeg de verkoop vorig jaar met 93 procent ten opzichte van 2006 – is een jaarproductie van 15.000 Bentley’s niet ondenkbeeldig. De exclusiviteit van het merk zal daar niet onder lijden, meent McCullough. „Hooguit in wijken als Mayfair (Londen) en Beverly Hills (Californië) zou je op elke straathoek een Bentley kunnen aantreffen, maar dat vinden we niet erg. En onze klanten ook niet.”