Cipollini (40) is de ster van Californië

Wielrenner Mario Cipollini maakt een comeback in de Tour of California.

Met omstreden renners als Sevilla en Hamilton rijdt hij voor de ploeg Rock Racing.

Opvallende foto in La Gazzetta dello Sport afgelopen weekeinde, van Mario Cipollini met een fietskoffer op het vliegveld van Pisa. Was de comeback van de bijna 41-jarige Italiaan, die in april 2005 stopte met wielrennen, dan toch geen grap? Een dag later stond Il Re Leone, de leeuwenkoning, in Palo Alto aan de start voor de proloog van de Tour of California. Wereldkampioen (2002), winnaar van Gent-Wevelgem en Milaan-Sanremo, eeuwig recordhouder met 42 ritzeges in de Ronde van Italië, twaalf ritten in de Tour de France, 189 overwinningen in totaal. En nu 44ste in een tijdritje over 3,4 kilometer in Amerika. Intens tevreden.

„We hebben de laatste 36 uur voor de start van de proloog heel wat regels moeten aanpassen om Cipollini koersgerechtigd te krijgen”, verklaarde wedstrijddirecteur Andrew Messick. Hoewel de Italiaanse sprinter ook in de eerste ritten niet in staat bleek om mee te spelen voor de zege, waren zijn collega-renners onder de indruk. „Ondanks de aanwezigheid van sterren als Bettini, Boonen, Leipheimer en Hincapie is Cipo de absolute held van deze ronde”, zei Peter Wrolich van de Duitse ploeg Gerolsteiner op de website www.cyclingnews.com. „Hij is de ster die het wielrennen juist nu hard nodig heeft.”

Cipollini is ingehuurd als boegbeeld van een opvallende nieuwe wielerploeg: Rock Racing. Liefst 680.000 euro heeft eigenaar Michael Ball over voor de diensten van Il Magnifico. De twee ontmoetten elkaar afgelopen zomer op een modebeurs in Las Vegas. Ex-renner Ball werd steenrijk met mode voor ‘sexy en zelfverzekerde mannen en vrouwen’. Hij kleedde Victoria Beckham, Britney Spears en Paris Hilton. En nu ook, op de fiets, Mooie Mario, befaamd om zijn vele boetes vanwege extravagante wielerkleding. Cipollini moet voor Rock Racing de deuren openen naar de Europese wielerwereld en kan op termijn ploegleider worden.

Ball presenteert zich dezer dagen in Californië niet alleen met dure Rolls Royces, mooie promotiemeisjes en een Italiaans boegbeeld omringd door vier bodyguards, maar ook met een aantal controversiële renners. Voor hem is het geen probleem dat Oscar Sevilla, Santiago Botero en Tyler Hamilton geen ploeg meer hadden vanwege hun betrokkenheid bij het Spaanse bloeddopingschandaal Operacion Puerto. Ook Floyd Landis, die vorig jaar zijn Tourzege kwijtraakte wegens dopegebruik en voor twee jaar is geschorst, mag zich ophouden in het gevolg van de modekoning. „Mensen een kans geven is mijn levensmotto”, zei Ball aan de vooravond van de Tour of California. „Ook al betreft het een tweede kans.” Hij zette de drie omstreden renners ‘gewoon’ op de startlijst.

De organisatie van de Amerikaanse wielerronde, door de internationale wielerunie UCI ingeschaald in de hoogste categorie na de uitgeholde ProTour, reageerde direct met een startverbod. „Ik heb respect voor meneer Ball”, zei Andrew Messick van het organiserende AEG Sports. „Hij kiest voor de underdog en wil mensen een tweede kans bieden. Dat is mooi, maar regels zijn regels.” Maar wat precies de regels zijn, blijft in de huidige wielerwereld juist onduidelijk. Vorige week besloot ASO, de organisatie van de Tour de France en wedstrijden als Parijs-Nice en Luik-Bastenaken-Luik, om Astana uit te sluiten van deelname wegens dopingaffaires van vorig jaar. Maar in Californië is de ploeg van Tourwinnaar Alberto Contador en Levi Leipheimer, vorig jaar winnaar van de Tour of California, gewoon welkom.

Ball wees verontwaardigd op die tegenstrijdigheid en kondigde na het startverbod voor Botero, Sevilla en Hamilton aan dat zij tijdens de hele Amerikaanse ronde, die duurt tot en met zondag, bij de ploeg blijven. „Om de andere renners te ondersteunen, ons merk uit te dragen, het publiek te ontmoeten en handtekeningen uit te delen.” De organisatie van de Tour of California kan er onmogelijk blij mee zijn. De Amerikanen doen alles om aan te sluiten bij het nieuwe, schone wielrennen. Met een groot aantal dopingcontroles en een perfect georganiseerde ronde proberen ze toegang te krijgen tot de ProTour, waaraan de UCI een steeds internationaler gezicht wil geven. Het deelnemersveld, met Europese topteams als CSC, Quickstep en Rabobank, is indrukwekkend. Al blijft Mario Cipollini, symbool van het oude wielrennen, blijkbaar nodig als grote ster.

Lees alles over de Ronde van Californië 2008 op www.amgentourofcalifornia.com