Branson heeft zijn hand overspeeld

Richard Branson zegt „heel teleurgesteld” te zijn dat de Britse regering de noodlijdende hypotheekbank Northern Rock heeft genationaliseerd. Daar heeft hij ook alle reden toe. Het lijkt erop dat het besluit hem veel geld heeft gekost.

Kijk maar eens naar de cijfers. Het ministerie van Financiën heeft gezegd dat de marktwaarde van Northern Rock een hoogte van 2,7 miljard pond (3,6 miljard euro) had moeten bereiken voordat de regering zou zijn gaan profiteren van de deal die door Bransons Virgin Group werd voorgesteld. Maar hoeveel geld zouden Branson en zijn maten tegen die tijd niet al hebben verdiend?

Op grond van het voorstel van Virgin zouden de uitstaande aandelen van Northern Rock zijn verdertienvoudigd naar een niveau van 5,4 miljard pond. Dat betekent dat de break-evenprijs voor de regering op 50 pence per aandeel lag. De entreeprijs voor Virgin en zijn partners is openbaar gemaakt – 25 pence per aandeel. Dat is inclusief de buitengewoon genereuze zelfwaardering van Virgin Money van 250 miljoen pond voor 1 miljard aandelen.

Branson’s aandelen zouden dus in waarde zijn verdubbeld voordat de regering ook maar een penny had verdiend, bovenop het geld dat moest worden terugbetaald voor het financieren van de hypotheeklasten van Northern Rock.

Virgin kan aanvoeren dat het een risico nam en dat het wel eens lang had kunnen duren voordat de aandelenkoers verdubbelde. Maar zelfs als dat laatste vijf jaar zou hebben gekost, zou het jaarlijkse rendement een respectabele 15 procent hebben bedragen. Toch leek het er niet op dat Branson verwachtte dat hij zo lang zou moeten wachten. Hij pronkte met het merk Virgin als een geweldige klantentrekker.

Wat de redenen ook mogen zijn, hij en zijn partners hebben klaarblijkelijk besloten dat ze de regering geen royaler bod konden voorhouden. Dat was misschien een verstandig zakelijk besluit, hoewel het ook een combinatie van hebzucht en een te ver doorgevoerde onderhandelingstactiek kan zijn geweest.

Maar de Britse autoriteiten werden erdoor in het nauw gedreven. Zij hadden geen zin in vernederende krantenkoppen als ‘Branson profiteert op kosten van de belastingbetaler’. Dat is dan ook zo ongeveer het enige gezichtsverlies dat ze wisten te vermijden.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com