Franse eters kunnen zich inhouden, Amerikaanse niet

Het wordt wel de ‘Franse paradox’ genoemd: ondanks het gulle aanbod van patés en kazen van Lille tot Marseille heeft de vetzuchtepidemie in Frankrijk niet zo toegeslagen als in de Verenigde Staten.

Na een enquête onder 276 studenten heeft de Amerikaanse voedingspsycholoog Brian Wansink voor die paradox een nieuwe verklaring: Fransen kunnen zich beter inhouden, bij het eten.

Vraag Parijse studenten of ze bij het eten nog ruimte voor het toetje houden, en ze zijn het ermee eens. Even oude, even hoog opgeleide studenten in Illinois wisten het zo net nog niet. Uit de andere vragen rijst hetzelfde beeld op. Stop je met eten als je vol zit? Best wel, aldus de Fransen. Mwa, was het antwoord in de VS.

Amerikaanse twintigers daarentegen, lieten zich bij het wegschuiven van hun bord meer leiden door hun omgeving. Wanneer stopten zij vaker? ‘Als ik heb gegeten wat anderen normaal vinden.’ ‘Als het tv-programma voorbij is waar ik naar zit te kijken.’ ‘Als mijn drinken op is.’

Het waren vooral de te dikke studenten, of ze nu in Illinois of Parijs woonden, die op zulke externe signalen reageerden.

Met de studie, die inmiddels gepubliceerd is in het vaktijdschrift Obesity, rakelt Wansink een oeroude theorie op. Al in 1968 schreef psycholoog Stanley Schachter in Science dat mensen met vetzucht zich meer aan hun omgeving gelegen lieten liggen bij de beslissing om te eten, en minder aan hun eigen gevoel.

Schachter liet in het lab simpelweg de klokken twee keer zo snel lopen. Alleen dikke mensen dachten dan: Ha, etenstijd! en vielen aan op de aangeboden crackers. In een ander experiment liet hij, met een smoes, zijn proefpersonen zich eerst vol eten aan broodjes vlees. Slanke deelnemers aten daarna minder crackers dan op een lege maag; voor de dikke deelnemers maakte het niet uit.

Wansink heeft daar weinig aan toe te voegen. Hij gaat nu op zoek naar aanvullende verklaringen voor de Franse paradox: misschien zijn Fransen ook slanker omdat ze meer roken dan Amerikanen, oppert hij.