Een brief van Balkenende

Eind vorig jaar deed ik mee aan een debat over globalisering in de Amsterdamse Westergasfabriek. Een van de deelnemers was een bijzonder vriendelijke en goedlachse man: P. R. Chandrasekhar. Hij is eindverantwoordelijk voor de Europese en Amerikaanse activiteiten van Wipro, een van de grootste IT-bedrijven van India. Wipro is in snel tempo uitgegroeid tot een wereldspeler en timmert ook in Nederland flink aan de weg. Chandrasekhar vertelde over een belangrijk cultureel verschil tussen India en Europa. „Als je in India in een bar komt en je zegt dat je studeert voor ingenieur, komen de meisjes in drommen op je af”, zei hij met pretlichtjes in zijn ogen. „En je hebt het helemáál gemaakt als je halverwege de avond aankondigt naar huis te gaan om nog wat computerberekeningen te analyseren. Dan zijn ze echt niet meer te houden.”

Een andere gast bij het debat was Yu Yuantang, de handelsvertegenwoordiger van de Chinese regering binnen de EU. Hij vertelde opgegroeid te zijn in een gezin waar geen geld was voor schoolboeken, in een huis zonder waterleiding of ander elementair comfort. Hij zei: „Als je arm bent, wil je verandering. Als je verandering wilt, moet je hard werken”.

Hoe zit dat bij ons? Houden wij van verandering? Of laten we ons willoos meedrijven met de stroom van veranderingen die anderen in gang zetten? Dan is het maar de vraag waar we uiteindelijk terechtkomen. Ik heb groot respect voor mensen die zich niet neerleggen bij het bestaande en op hun eigen manier het beste uit zichzelf halen. Eerder deze maand sprak ik met hardloopster Lornah Kiplagat. Een vrouw met een groot talent, maar ook met het doorzettingsvermogen om dat talent volop te gebruiken. Onder omstandigheden die niet gemakkelijk waren, baande zij haar eigen pad. Ze schopte het tot meervoudig wereldkampioen en zette daarnaast een succesvol opleidingscentrum voor meisjes op in haar geboorteland Kenia, dwars tegen de bestaande vooroordelen en rolpatronen in. Je talent is je mooiste geschenk. Maar het bewijst zijn waarde pas met hard werken. Haal het beste uit jezelf! Of zoals P.R. Chandrasekhar uitriep: „Er zijn hier in Europa zulke fantastische mogelijkheden. Grijp ze. There is a wonderful world out there!”

Wekelijks schrijft iemand op uitnodiging een brief aan de next-generatie. Jan Peter Balkenende (1956) is minister-president van Nederland.