Waaghals die niet van gevaar hield

Na vijf maanden vermist te zijn geweest werd de Amerikaanse avonturier Steve Fossett vrijdag juridisch doodverklaard.

Hij was 11 jaar en niet goed genoeg om lid te mogen worden van het zwemteam op zijn school in Californië. Dat, vertelde Steve Fossett ooit, werd de stuwende kracht achter zijn avonturen te land, ter zee en in de lucht, waarmee hij in ruim twintig jaar 115 records in vijf verschillende takken van sport vestigde.

Vijf maanden nadat de wereldrecordhouder van het breken van wereldrecords op 3 september spoorloos verdween, werd hij vrijdag op verzoek van zijn vrouw door een rechter doodverklaard.

James Stephen Fossett werd op 22 april 1944 geboren in Garden Grove, Californië. Na afronding van studies op de universiteit van Stanford en een Business School in Washington vergaarde hij in Chicago miljoenen met de handel in sojabonen en opties. Ondertussen begon hij mee te doen aan de meest uiteenlopende sportwedstrijden, van sledehondenraces in Alaska tot de Franse autorace van Le Mans. Tussen 1993 en 2004 behaalde Fossett 23 records in zeilraces, waarvan er elf nog steeds ongeslagen zijn. Op 41-jarige leeftijd maakte Fossett goed waarin hij als 11-jarige faalde: hij zwom het Kanaal over.

De meeste roem en altijd weer het nieuws behaalde Fossett met zijn ontzagwekkende vliegavonturen. In 2002, na vijf mislukte pogingen, waaronder twee die hem bijna het leven kostten, werd Fossett de eerste mens die met een luchtballon een solovlucht rond de wereld maakte. Hij deed er dertien en een halve dag over.

In een interview met Newsweek in 2003 zei Fossett dat het hem niet om het gevaar te doen was. „Ik heb deze sporten gekozen: zeilraces, vliegen met zweefvliegtuig of luchtballon – en het feit dat ze gevaarlijk zijn is gewoon een nadeel waarmee ik moet leven. Ik beleef geen plezier aan het gevaar. Ik besteed veel tijd aan het proberen dat gevaar te beperken.”

Drie jaar later vloog Fossett als eerste ooit alleen in een vliegtuig rondom de wereld zonder tussentijds te tanken. Hij moest er 67 uur voor in zijn pilotenstoel zitten zonder op te kunnen staan, voedde zich met chocolademilkshakes, ontdeed zich van zijn ontlasting middels een katheter en deed onregelmatige hazeslaapjes, terwijl hij rondvloog met een gemiddelde snelheid van 550 km/uur.

Zijn laatste vlucht maakte Fossett met een eenvoudig, één-motorig vliegtuigje, op zoek naar een drooggevallen rivierbedding in de Nevada-woestijn die dienst zou kunnen doen als landingsbaan voor zijn nieuwste recordpoging. Steve Fossett is 63 jaar geworden.