Romero biedt AZ ook geen redding

Trainer Van Gaal zet de lijdensweg met AZ voort met een nederlaag in Groningen.

Ook de nieuwe doelman Romero brengt geen redding voor de ploeg uit Alkmaar.

Hij had ervoor kunnen kiezen om meteen de kleedkamer in te vluchten, maar Louis van Gaal besloot na de twaalfde nederlaag van AZ (2-1) de hoon van het publiek te trotseren. Langs de lijn wierp hij nog een laatste blik naar de ploeg die hem opnieuw in de kou had gezet. Vanaf de tribunes van Stadion Euroborg klonk triomfantelijk uit negentienduizend Groningse kelen: „We zwaaien met z’n allen naar Van Gaal!” De trainer, die op clubniveau alles won wat er te winnen valt, is in de donkerste fase van zijn loopbaan beland. Zo diep moest hij nog nooit in het stof bijten. Maar voor de buitenwacht lijkt het of hij zijn kruis moedig mee torst. „Je wordt er door gehard”, zei hij, toen de ergste teleurstelling van het verlies tegen FC Groningen was verwerkt. „Het begint een Spartaanse opvoeding voor mij te worden.”

Aan de lijdensweg van Van Gaal en AZ lijkt maar geen einde te komen. Op sommige momenten leek de afgegleden Alkmaarse ploeg even aan de beterende hand. Nauwelijks twee minuten gloorde er een punt. Dat was in de slotfase toen Kew Jaliens beide teams op gelijke hoogte bracht. Maar bij de eerste beste aanval van FC Groningen kwam doelman Sergio Romero nogal onbesuisd uit zijn doel. Hij raakte Berry Powel en dat was voor arbiter Ben Haverkort aanleiding een strafschop toe te kennen. Die werd feilloos benut door Marcus Berg, ook al maker van de eerste treffer.

Van Gaal gaf gisteren de voorkeur aan de twintigjarige Romero. Hoewel hij niet debuteerde, werd Boy Waterman voor het eerst sinds zijn komst naar AZ gepasseerd. „Omdat de afgelopen weken bijna elke aanval een doelpunt was”, verklaarde Van Gaal. Romero verrichtte enkele aardige reddingen, vooral bij hoge ballen én als hij moest uitlopen voor doorgebroken spelers van FC Groningen. Zo had de Zuid-Amerikaan in zijn doel moeten blijven, maar veroorzaakte hij een onnodige strafschop. In de beginfase had hij geluk dat de bal buiten het strafschopgebied zijn handen niet raakte, anders zou hij al in de tiende minuut met rood het strijdperk hebben verlaten.

In die zin was de keeperwissel dus geen directe verbetering. Want Van Gaal concludeerde ook: „Bij de strafschop dacht ik: ‘In drie wedstrijden heeft Romero nu drie penalty’s tegen gekregen en we hebben al die wedstrijden ook verloren.” Toch kreeg de doelman in zijn ogen een voldoende en zal hij de volgende wedstrijd tegen FC Twente wederom het doel van AZ verdedigen.

Romero werd in Euroborg voor de leeuwen geworpen. De wankele defensie van AZ liet weer geregeld steken vallen wanneer de Groningers met hun enorme loopvermogen en snelle omschakeling de aanval kozen.

Niet alleen op het veld, ook achter de schermen kon AZ een voorbeeld nemen aan FC Groningen, dat immers in de winterstop drie belangrijke pionnen kwijtraakte (Erik Nevland, Rasmus Lindgren en Bruno Silva). Maar dat was gisteren nauwelijks te merken. Rechtsback Tom Hiariej en spits Berry Powel bleken nuttige vervangers. Trainer Ron Jans miste ook zes spelers wegens blessures. AZ, daarentegen, ontbeert nog steeds een scorende spits. Ari, Mounir el Hamdaoui en Graziano Pelle konden de vertrokken Danny Koevermans en Shota Arveladze, die vorig seizoen samen goed waren voor 56 treffers, opnieuw niet doen vergeten. De Noord-Hollandse ploeg had wel veel balbezit, kwam vooral in de tweede helft vaak in het strafschopgebied van de Groningers, maar kreeg nauwelijks kansen. Oud-AZ-speler Martijn Meerdink, nu op de rechterflank spelend bij FC Groningen, verbaasde zich er over dat AZ in de winterstop Gundar Steinsson heeft getransfereerd naar Bolton Wanderes. „In deze wedstrijd hadden ze hem goed kunnen gebruiken”, meende Meerdink. „Ik begrijp zijn vertrek absoluut niet. Hij kon bikkelen. Nu hebben wij deze wedstrijd op strijdlust beslist. Groningen durft de aan FC Zwolle verhuurde Danny Holla weer terug te halen en Berry Powel over te nemen van De Graafschap. Deze club voert een heel goed aankoopbeleid.”

De gifbeker voor AZ is nog lang niet leeg. De gedemoraliseerde ploeg wacht nu een programma met Twente, Roda JC (uit), Feyenoord en Utrecht (uit) als tegenstanders. In de laatste zeven duels veroverde AZ één punt en blijft het nu steken op de elfde plaats. Dat is de slechtste reeks in twintig jaar. Van Gaal heeft zijn doelstelling naar beneden bijgesteld. Terwijl hij bij Ajax vertrok omdat de lat daar in zijn ogen niet hoog genoeg lag. De veelgeplaagde oefenmeester hoopt nog minimaal op de negende plaats te eindigen. Dan maakt AZ via de play-offs nog een kans op deelname aan het UEFA-Cuptoernooi. Dit lijkt het hoogst haalbare in een verloren seizoen. Eén lichtpuntje: de concurrenten voor de negende plek verloren afgelopen weekeinde ook waardoor het gat zes punten blijft.