Op sukkeldrafje door Frankrijk

Langzaam naar Zuid-Frankrijk via de N7 kan al jarenlang. Voor automobilisten met genoeg tijd is er nu een rijk geïllustreerd reisboek dat als gids kan dienen.

Enkele impressies van de Route National, N7. Foto's Isabelle Vanmaldeghem Vanmaldeghem, Isabelle

Als je vroeger met je ouders op vakantie ging, was het eerst richting ANWB in Den Haag. Daar in de koepel van het hoofdkantoor werd de te volgen route uitgestippeld. Daarna werd een routeboekje samengesteld. Op de langwerpige pagina’s stonden in de linkerkolom aanwijzingen (bij de derde weg rechts, na stoplichten links) en de rechterkolom bevatte een detailkaartje. Deze Tomtom avant la lettre leidde je in een tijd zonder Péage, hogesnelheidstrein of last minute-vlucht via de Route Nationale N7 vanaf Parijs richting zon. Destijds net zo’n begrip als ‘Route 66’ in de VS of ‘Grand Trunk Road’ in India.

Vormen nu heen- en terugreis vaak irritante barrières voor het bereiken van de vakantiebestemming (door saaie tolwegen, treinen waar het landschap voorbij zoeft en lange wachttijden op vliegvelden), auteurs Peter Jacobs en Erwin De Decker gingen op pad onder het zenmotto: „Het gaat niet om het doel, maar om de reis er naartoe.” Ze startten bij ‘point zéro des routes de France’, een bronzen windroos in het plaveisel voor de Notre-Dame, beginpunt van alle Franse wegen. Ze ‘kuierden’ via Porte d’Italie in vier weken langs deze 1023 kilometer lange Route des Vacances en eindigden bij de Italiaanse grens. Ze schreven een combinatie van een reisverhaal en reisgids, sliepen onderweg in een design hotel (Valence), een relais (Montélimar) waar Napoleon overnachtte en aten in driesterrenrestaurants. Gestopt werd er bij de opmerkelijke kathedraal van Evry (met schuinlopend rond dak, waarop in een cirkel 24 zilverlinden groeien), een aquaduct over de Loire waar Eiffel aan meebouwde en een ‘ongenaakbaar’ betonnen klooster, ontworpen door Le Corbusier. Ze bezochten een krokodillenboerderij, in de bossen van Milly-la-Forêt een 22,5 meter hoog kunstwerk van Tinguely met daarin een wagon, fantasiebouwsels van ‘Le Facteur’ Cheval en Montagne Saint-Victoire, het rotsmassief dat Paul Cézanne ruim tachtig keer schilderde. Er werden musea, kastelen en kazernes bezocht met Russische microminiaturen, theaterkostuums, oldtimers en naaimachines. Allemaal zaken die je mist als je vliegt, de TGV of tolweg neemt.

Onderweg herinneren fletse reclameschilderingen van Perrier, Dubonnet, Simca en St Raphaël op gevels aan de gloriedagen van weleer, evenals pompstations met afgeronde luifels, die inmiddels een andere functie hebben gekregen. Jacobs, reisredacteur van de Belgische krant De Standaard: „In Pouilly-sur-Loire werkt een pompbediende met Total-pet die – alsof de tijd stil heeft gestaan – nog steeds heel toegewijd je ramen zeemt en water en olie controleert.”

Er zijn inmiddels meer fotoboeken over de N7 met zijn bermplatanen verschenen en ook waren er veel ongelukken te betreuren (11 procent van de 5318 Franse verkeersslachtoffers reed zich in 2005 nog te pletter tegen een boom langs de weg). „Hoe vaak heb ik niet de tomaten en meloenen over de weg zien rollen na een botsing”, vertelt een oude bewoner van Plan d’Orgon, nadat boeren onverwacht uit een zijweg kwamen rijden.

De N7 zorgde niet alleen voor de bloei van hotels, restaurants en souvenirwinkels. Opvallend langs de route zijn de talloze fabrikanten van pastilles, pralines, dragees en noga waarmee jengelende kinderen op de achterbank zoet werden gehouden. Ze worden nog steeds in elegante blikjes en doosjes verkocht. De Cocon verwijst naar de zijdeteelt in Lyon en de nougat van Montélimar zit in een wit N7-kilometerpaaltje met ronde roodgeverfde bovenzijde.

De reis eindigt aan de Côte d’Azur bij grensplaats Menton, beroemd om zijn Confiture de Citron en Jardin d’Agrumes, met honderddertig citrusvariëteiten. Jacobs: „Sommige plaatsen langs de N7 zijn sinds de komst van Péages en afnemend lokaal toerisme verkommerd en in verval geraakt, maar je ziet ook nog regelmatig rijen oldtimers via de N7 rijden.”

Moest de vakantiezon veertig jaar geleden nog worden gevonden met ANWB-routeboekje of Michelingids, nu is er het geïllustreerde reisboek van de N7 en kun je via de website van uitgever Lannoo de route downloaden op laptop of Tomtom.

Langzaam door Frankrijk, met de auto naar de Côte d’Azur over de beroemde N7 (€ 22,95) en www.lannoo.com