Lathouwers is snelste in een veld met ‘domoren’

Robert Lathouwers maakte vijf maanden geleden de overstap van de 400 naar de 800 meter. De atleet plaatste zich tijdens de NK moeiteloos voor de WK indooratletiek in Valencia.

Kogelstoter Rutger Smith verbeterde bij de NK twee keer zijn Nederlands record en win voor de negende maal de indoortitel. Foto Merlin Daleman Belgie, Gent, 17-02-08 NK Atletiek Indoor. Kogelstoten Rutger Smith. © Foto Merlin Daleman Daleman, Merlin

Meewarige figuren, dat vond Robert Lathouwers (24) van 800-meterlopers. Jaren sprak hij minachtend van „aerobe ezels, omdat ze meer aan uithoudingsvermogen werkten dan aan snelheid”. Maar nu hij sinds vijf maanden zelf tot die ‘domoren’ behoort en zich moeiteloos plaatste voor de WK indooratletiek in Valencia, heeft Lathouwers de 800 meter leren respecteren.

Het kostte trainer Errol Esajas en bondscoach Honoré Hoedt de nodige overredingskracht om Lathouwers de overstap van de 400 naar de 800 meter te laten maken. De extraverte atleet van Rotterdam Atletiek paste in de ontspannen cultuur van de sprinters en moest er niet aan denken om vele trainingskilometers te maken. „Ik heb de pest aan duurlopen”, zegt Lathouwers, wiens houding veranderde nadat hij voor de lol op een training de 800 meter in 1.47,00 had gelopen en uit testen was gebleken dat hij fysiologisch uitermate geschikt is voor die afstand.

Bondscoach Hoedt was al overtuigd van Lathouwers’ capaciteiten toen hij de uitkomst van een conditietest onder ogen kreeg. „Ik test regelmatig 400-meterlopers voor de 800 meter en de meesten blijken dan een hart-longsysteem van een dwerg te hebben. Uitgezonderd Robert, die sprong er uit met een hoge score. Met die waarden en zijn geweldige lijf was hij al voor tachtig procent klaar voor de 800 meter. Afgaande op zijn persoonlijk record van 46,31 op de 400 meter, moet hij op de 800 meter in staat zijn 1.42,00 [wereldrecord van Wilson Kipketer is 1.41,11] te lopen.”

Dat zijn grote woorden van een coach die bekendstaat om zijn voorzichtige uitspraken. Maar Hoedt, de man achter de Europese titels op de 800 meter van Bram Som en Arnoud Okken, is uitzonderlijk enthousiast over de mogelijkheden van Lathouwers. „Hij heeft zoveel sprintvermogen dat in zijn geval extreme duurtrainingen voor het aerobe vermogen overbodig zijn. Ik laat hem maximaal zes keer 1.000 meter lopen. Daar komt bij dat Robert de laatste 200 meter in 25 seconden kan lopen. Als hij in wedstrijden niet van de koppositie wordt verdrongen, is Robert onverslaanbaar in de sprint. Vooral in boemelraces liggen winstkansen.”

Het enthousiasme van de bondscoach, voor wie Lathouwers drie keer per week naar het nationale sportcentrum Papendal in Arnhem reist, heeft intussen ook bezit genomen van de atleet. Lathouwers heeft zich overgegeven aan de 800 meter, waarop hij zaterdagavond in Gent moeiteloos Nederlands indoorkampioen werd. Som en Okken, de Europees kampioenen die vorig jaar met coach Hoedt braken en overstapten naar Grete Koens, ontbraken weliswaar wegens blessures, maar die cracks boezemen Lathouwers geen vrees in. Hij gaat graag de competitie met hen aan en denkt dan allerminst kansloos te zijn.

Sterker, Lathouwers repte in Gent al over plaatsing voor de Olympische Spelen in Peking. Premature uitspraken vindt Peter Verlooy, topsportcoördinator van de atletiekunie. „Laat hij eerst een goede 800-meterloper worden en zich niet blindstaren op ‘Peking’. Het lijkt me voor zijn ontwikkeling beter dat Robert zich richt op de Spelen van 2012 in Londen.”

Maar Lathouwers kan niet wachten. Met de branie die sprinters eigen is, hoopt hij zo snel mogelijk op succes, te beginnen over drie weken bij de WK indoor in Valencia. „Ik gok op de toptien en hoop op een finaleplaats, de topzes dus. Als ik toch gekke dingen doe, kan dat er ook wel bij. Nee, spijt van mijn late overstap naar de 800 meter heb ik niet. Hoewel, met meer ervaring zou ik in Valencia kunnen meedoen om de medailles. En ik vind de Olympische Spelen in Peking ook realistisch. Waarom niet? Als ik nu al 1.47,00 loop, is binnen een half jaar de limiet van 1.45,25 haalbaar.”

Een finaleplaats bij de WK indoor zou Lathouwers om financiële redenen ook van pas komen. In dat geval komt hij in aanmerking voor de A-status van sportkoepel NOC*NSF en zou hij minder vaak hoeven op te draven als model of chauffeur van vips, de twee baantjes waarmee hij in zijn levensonderhoud voorziet. „Om vorige maand een trainingskamp in Zuid-Afrika te kunnen bekostigen, moest ik enkele weken van zestig uur draaien. Dat is in combinatie met twee dagelijkse trainingen bijna niet vol te houden”, zegt de atleet, die als model vooral vrijetijdskleding showt.

Ook al heeft Lathouwers nog maar vier keer de 800 meter in wedstrijdverband gelopen, heimwee naar de 400 meter heeft hij nauwelijks meer. En al helemaal niet naar de vele blessures die hem zeven jaar parten speelden. Nooit meer opspelende hamstrings. Die klachten zijn voorbij sinds hij minder belastend traint. In fysiologisch opzicht ervaart Lathouwers de overstap naar de 800 meter als een bevrijding. „Het is zwaar, maar te doen. Op de 400 meter was ik gewend vaak te verzuren.” Om er lachend aan toe te voegen: „En om te kotsen. Maar dat hoef ik ook niet meer.”