‘Nee, ik krijg nooit genoeg van soccer’

Voetballer Michael Bradley (20), zoon van de Amerikaanse bondscoach Bob Bradley, is een van de smaakmakers bij SC Heerenveen, dat tweede staat in de eredivisie.

Michael Bradley moest als tiener op dinsdag en woensdag vaak rennend van high school naar huis. Zijn rooster voorzag niet in het tijdsverschil tussen de Amerikaanse oostkust en Turijn, Manchester of Amsterdam. Net op tijd zat de voetbaljunior om half drie ’s middags voor de tv voor rechtstreekse beelden van de Champions League, die hij ’s avonds met zijn vader en universiteitscoach Bob Bradley een tweede keer zou bestuderen.

Vader Bradley is sinds die tijd coach geweest bij vier ploegen uit de profcompetitie Major League Soccer (MLS) en is nu bondscoach van de Verenigde Staten. Zijn zoon beleefde dit seizoen een doorbraak als scorende middenvelder bij SC Heerenveen. Michael Bradley (20) is niet verbaasd dat de Friese ploeg tweede staat. „We spelen consistenter, met meer vertrouwen en een killerinstinct”, zegt hij in het Abe Lenstra Stadion.

Bradley, geboren in Princeton, New Jersey, zag van jongs af aan voetbal om zich heen, en niet alleen thuis. „Iedereen voetbalt in Amerika maar het is vooral een sport voor kinderen. Als je in het weekeinde langs een park rijdt, zie je iedereen voetballen. Maar voor verreweg de meeste mensen blijft het daar bij. Het wordt nooit serieuzer dan één keer per week trainen. Mijn geluk was dat mijn vader de sport kende. Hij heeft clubs voor me uitgezocht waar goede spelers waren en waar ze elke dag trainden. Als hij wist dat op een avond ergens een wedstrijd was, nam hij me mee om te spelen.”

Bradley verruilde het ouderlijk huis als vijftienjarige voor een plek op de Bradenton Academy, het internaat in Florida van de Amerikaanse voetbalbond voor spelers tot zeventien jaar. Gelijk nadat hij de talentenschool verliet, tekende Bradley een profcontract bij MetroStars, waar zijn vader op dat moment trainer was. Een basisplaats had hij nog niet afgedwongen, toen de toenmalige voorzitter Riemer van der Velde van SC Heerenveen hem zag spelen bij een vriendschappelijk toernooi in het Spaanse La Manga.

Na een oefenstage werd Bradley in januari 2006 als achttienjarige de jongste MLS-speler die werd verkocht. Met slechts twee tassen vol kleding kwam hij in zijn eentje aan op Schiphol. „Het was een hele stap, maar ik voelde me vanaf het begin welkom in Heerenveen. Ze hebben me geholpen met een appartement en ze zijn aardig voor mijn familie als die overkomen.”

Bradley speelde zijn eerste volledige seizoen bij Heerenveen wisselend als invaller en basisspeler. De Amerikaan raakte er gefrustreerd door. „Soms vroeg ik de trainer waarom ik niet speelde, soms was ik zelfs boos. Maar hij begrijpt dat ik zo in elkaar zit en dat ik wil spelen en winnen. Mijn doel is altijd geweest naar Europa te gaan en hier naam te maken.”

Trainer Gertjan Verbeek besloot dit seizoen Bradley een basisplaats te gunnen. De middenvelder groeide uit tot een van de smaakmakers in de eredivisie. Zijn speelstijl schuilt in zijn competitiestatistieken: dertien doelpunten en vijf gele kaarten. Bradley heeft het uithoudingsvermogen van een pick-uptruck en schuwt persoonlijke duels niet, maar voetbalt ook met flair en grossiert in slimme steekpasses en doelpunten.

Inclusief zijn treffers in de UEFA Cup en de KNVB-beker maakte Bradley dit seizoen zeventien doelpunten. Daarmee is hij nu al de Amerikaan met de meeste treffers in één seizoen in een Europese competitie achter zijn naam. De doelpunten zijn het gevolg van het spel van SC Heerenveen, stelt Bradley. De Amerikaan prijst behalve zijn collega-middenvelders Danijel Pranjic, Miralem Sulejmani en Jakob Poulsen vooral spits Gerald Sibon. „Vorig jaar was Afonso Alves de beste spits uit de eredivisie. Nu is Gerald dat misschien, al is het op een andere manier. Als je kijkt hoe hij werkt, verdedigt, altijd aanspeelbaar is en de rest van het team beter laat spelen, dan hoor je toch bij de beste spitsen van Nederland.”

Bradley zelf heeft complimenten gekregen voor zijn multifunctionaliteit. „Het voetbal zoals het nu wordt gespeeld, heeft middenvelders nodig die alles kunnen: box-to-box players”, stelt Bradley. „De slag op het middenveld bepaalt voor een groot deel welk team de wedstrijd wint. Dan heb je types nodig als Roy Keane, Patrick Vieira, Michael Ballack en Mark van Bommel. Zij kunnen tackelen, maar ook scoren. Daar heb ik altijd een voorbeeld aan genomen.”

De na dit seizoen scheidende trainer Verbeek loofde ook de instelling van Bradley. Maar volgens de Amerikaan is dat een gevolg van zijn transfer naar Europa. „Mensen hier vinden dat Amerikanen een goede mentaliteit hebben, maar onder voetballers is het andersom. Als Amerikaan moet je naar Europa om echt goed te worden. In de VS train je ’s ochtends en ga je ’s middags naar het strand of naar de film met vrienden. Dat is niet de goede manier. Hier ben je alleen, heb je het mentaal zwaar en duurt de competitie langer. Daar word je hard van.”

De vraag is hoe lang de aanhang in het Abe Lenstra Stadion Bradley nog kan zien spelen. De middenvelder, sinds kort ook international, ging in november niet in op contractverlenging. „Ik wil zo veel mogelijk uit mijn carrière halen, voor de beste ploegen ter wereld spelen en prijzen winnen. Maar ik ga deze zomer niet weg voor elke club die langskomt. Daarvoor heb ik het te veel naar mijn zin.”

In zijn keuze voor een eventuele nieuwe club – HSV zou belangstelling hebben – zal het oordeel van zijn vader doorslaggevend zijn, geeft Bradley toe. „Niemand heeft zo’n invloed gehad op mij als hij. Mensen vroegen ons wel eens: ‘Don’t you ever get sick of soccer?’ Nee, dat worden we niet. Ik praat over niks liever dan voetbal, net als mijn vader.”