Henin moet zorgen voor perfecte apotheose

Tennisster Justine Henin keerde na een afwezigheid van vijf jaar terug in Antwerpen. De Belgen dragen hun wereldster op handen. Desondanks dreigt het laatste proftoernooi uit België te verdwijnen.

Justine Henin, de Waalse nummer één van de wereld, laat deze week de tribunes van het Sportpaleis volstromen. Tienduizenden tennisgekke Belgen willen hun sportvrouw van het jaar met eigen ogen aanschouwen. Ze bereikte gisteren ten koste van Alisa Kleibanova in twee sets (6-4 en 6-3) de halve eindstrijd. „Goedenavond Antwerpen. Hartelijk bedankt voor jullie komst en tot morgen”, sprak ze onder luid gejuich in het Nederlands. Toernooidirecteur Bob Verbeeck hoopt Henin morgen als zevende – en waarschijnlijk laatste – winnaar te mogen begroeten. Het zou een perfect slotakkoord betekenen voor één van de succesvolste indoortoernooien van de WTA.

Want de kans is zeer groot dat ‘Antwerpen’ verdwijnt. Het enig overgebleven proftoernooi in België heeft zich nog niet verzekerd van een plek op de kalender van volgend jaar. „Volgens de nieuwe regels van de WTA moeten we een bedrag van veertig miljoen dollar (27 miljoen euro, red.) neerleggen om een licentie te kopen. Daarnaast bedragen de jaarlijkse kosten van de organisatie van een dergelijk evenement circa vier miljoen miljoen dollar. We moeten ons afvragen of dat nog opportuun is”, stelt Verbeeck in de catacomben van het Sportpaleis.

Het is nu al zeker dat ‘Antwerpen’ volgend jaar niet tot de tien zogenoemde toptoernooien zal behoren. De toernooidirecteur probeert de komende maanden nog te onderhandelen met de vakbond voor tennisvrouwen. „De kans is aanwezig dat we in het land van de nummer één geen toernooi meer hebben. De WTA kiest voor het geld. Tennis begint op Formule 1 te lijken. Het maakt kennelijk niet uit of de tribunes leeg blijven, als er maar betaald wordt. We vragen ons af of we daar wel in mee willen.” Henin kijkt met gemengde gevoelens naar de veranderde tenniskalender. „Ik houd ervan om voor veel publiek te spelen, maar aan de andere kant is het ook goed dat er wat minder toernooien komen. We zullen zien hoe het allemaal uitpakt.”

België groeide door het ongekende succes van Justine Henin en Kim Clijsters uit tot een wereldmacht in het vrouwentennis. In 2001 speelden de Waalse en de Vlaamse voor bijna 15.000 fans in het Sportpaleis een demonstratiepartij. Clijsters won de zogenoemde ‘brilliant game’ afgetekend.

De partij was zo succesvol dat een jaar later de eerste editie van een WTA-toernooi in Antwerpen werd gehouden. Het evenement groeide binnen een paar jaar uit tot het best bezochte indoortoernooi ter wereld. In 2003 bereikte het evenement een hoogtepunt met een zinderende halve finale tussen Henin en Clijsters. Voor een uitzinnige, hoofdzakelijk Vlaamse massa, won Clijsters. ‘Antwerpen’ was van Kimmeke; Juju vertoonde zich in de jaren die volgden niet meer in het Sportpaleis.

Clijsters nam vorig jaar op emotionele wijze in Antwerpen afscheid van haar eigen publiek. Met één van haar laatste krachtinspanningen haalde ze de eindstrijd. Een hoofdprijs bleef echter uit. Met lede ogen moest Clijsters toezien hoe Amélie Mauresmo voor de derde keer in haar loopbaan de titel en daarmee een diamanten racket veroverde. Kort daarna maakte Clijsters een verrassend snel einde aan haar loopbaan. De voormalige nummer één van de wereld werd even genoemd als de nieuwe toernooidirecteur, maar een zwangerschap verhinderde dat. ‘Antwerpen’ leek weer een logische optie voor Henin.

Verbeeck sloeg de schrik om het hart toen hij vernam dat Henin dit jaar toch niet naar het toernooi dreigde te komen. De winnares van zeven grandslamtoernooien had zich ingeschreven voor Dubai. De toernooidirecteur moest de voorbije weken alles in het werk stellen om de wereldster op andere gedachten te brengen en zijn toernooi te redden. Het kostte hem honderdduizenden euro’s, maar het lukte uiteindelijk om Henin binnen te halen. De tennisster zei zelf dat „ze haar hart had laten spreken”. „Ik zie dit als een cadeau voor mijn fans”, stelde ze.

De organisatie van het toernooi was zo bevreesd voor een vroege uitschakeling van haar enige grote publiekstrekker, dat ze een bye in de eerste ronde kreeg en pas donderdag voor het eerst hoefde aan te treden. Dertienduizend toeschouwers verwelkomden de comeback van Henin met een staande ovatie. Voor haar tegenstander Tsvetana Pironkova leek slechts een bijrol weggelegd. Tot schrik van alles en iedereen pakte de Bulgaarse de eerste set en nam een break voorsprong in de tweede. De paniek sloeg toe bij de organisatie. De opluchting was enorm toen Henin alsnog in drie sets de zege pakte. „Wat de uitschakeling voor Henin zou hebben betekend?”, zei Verbeeck een dag later. „Stelt u zich maar voor dat Richard Krajicek honderd weken op nummer één staat en in de eerste ronde van het ABN Amro-toernooi wordt uitgeschakeld.”

Henin ontdeed zich gisteravond zonder goed te spelen van de zwakke Kleibanova. Het toernooi is zowel sportief als commercieel geslaagd als ze morgen in een uitverkocht huis haar eerste titel op Belgische grond pakt. De overblijvende halvefinalisten heten Timea Bacsinszky, Karin Knapp en Na Li. Dat zou toch wat raar staan als laatste winnares van ‘Antwerpen’.