Air France-KLM moet keuze maken

Beleggers zijn de laatste tijd niet onder de indruk van de prestaties van Jean-Cyril Spinetta. Toch heeft de topman van Air France-KLM voortdurend goede operationele resultaten laten zien, die dikwijls de verwachtingen overtroffen. Deze week deed hij dat opnieuw. Zijn onderneming is erin geslaagd zowel het aantal passagiers te laten groeien als de stijgende brandstofkosten op de klanten af te wentelen. Hetgeen verklaart waarom Air France-KLM – ondanks de voortekenen van een economische inzinking – zijn doel van een kapitaalrendement van 7 procent voor dit jaar kan bevestigen.

Toch moet er duidelijk iets mis zijn. Na de bekendmaking van het goede nieuws op donderdag hebben beleggers de aandelenkoers met 4 procent laten dalen. Sinds het hoogtepunt van juni 2007 heeft de koers meer dan de helft van zijn waarde verloren. Momenteel worden de aandelen verhandeld op een niveau van 5,5 maal de winst over volgend jaar – een korting van 20 procent ten opzichte van kleinere concurrenten als British Airways of Lufthansa.

Dit kan komen doordat Air France-KLM onlangs overal heeft rondgesnuffeld. Het concern houdt een oog gericht op de Spaanse luchtvaartmaatschappij Iberia, voor het geval die te koop zou worden aangeboden. Het heeft gesprekken aangeknoopt met de Italiaanse regering over een overname van de bijna failliete nationale luchtvaartmaatschappij Alitalia. En nu zegt het een aanzienlijk belang te willen nemen in de aanstaande fusiecombinatie van US airlines, Delta en Northwest.

De Italiaanse transactie zou zinvol kunnen zijn, als Air France-KLM maar niet te veel betaalt en aan de politieke bemoeizucht weet te ontsnappen – hetgeen geen geringe prestatie zou zijn. Een investering in het nieuwe Delta Airlines zou een slimme stap kunnen zijn, al was het maar om te voorkomen dat het Amerikaanse concern zich tot andere Europese luchtvaartmaatschappijen wendt. Air France is al een partner van Delta in de Skyteam-alliantie en KLM heeft een samenwerkingsverband met Northwest Airlines. Air France-KLM kan zich makkelijk een belang van 1 à 2 miljard dollar veroorloven, dat het concern een bestuurszetel zou opleveren en het in staat zou stellen ten volle te profiteren van de ‘open skies’-overeenkomst tussen de Verenigde Staten en Europa.

Maar door tegelijkertijd diverse doelen na te streven, lijkt Air France-KLM te veel hooi op zijn vork te nemen en nog niet gekozen te hebben voor één bepaalde strategie. Nu het luchtvervoer wellicht zwaardere tijden tegemoet gaat, zouden de aandeelhouders zich waarschijnlijk prettiger voelen als het concern dat wel zou doen.

Pierre Briançon

Vertaling Menno Grootveld