Fluwelen stem, dansend lijf

Met zijn fluwelen stem was Henri Salvador een van de helden van het Franse chanson. Op zijn 90ste, toch nog onverwacht.

Salvador in 2006 Foto Reuters French singer Henri Salvador smiles in this November 30, 2006 file photo. Salvador has died aged 90 on February 13, 2008, according to his production company. The singer, born in Cayenne in 1917, recently celebrated his career of 70 years. REUTERS/Charles Platiau/Files (FRANCE) Reuters

Henri Salvador wist al wat er op zijn graf zou moeten staan. J’ai ri, zei hij in 2006 op de Vlaamse televisie – ik heb gelachen. Maar zo ver was het nog lang niet, voegde hij er onmiddellijk aan toe. Hij toonde zich in die show een buitengewoon levendig kereltje met een brede, guitige grijns op een beweeglijk gezicht. Het was ook vast en zeker zijn bedoeling, vertelde hij, om nog een paar cd’s te maken. Hij genoot nog met volle teugen.

Toch is gisteren bekendgemaakt dat hij is overleden, op 90-jarige leeftijd. En onmiddellijk werd hij, naar goed Frans gebruik, herdacht door de president van het land. Sarkozy eerde Salvador als de man met de fluwelen stem. Of, zoals hij het mooi allitererend zei: la voix de velours. De president verklaarde dat hij ook „een vriend” had verloren. Salvador had immers meegewerkt aan Sarkozy’s verkiezingscampagne.

Henri Salvador was geboren in Frans Guyana, als kind van ouders uit Guadeloupe, met wie hij op zijn zevende in Frankrijk ging wonen. Zijn eerste muzikale helden waren Duke Ellington en Louis Armstrong. Zoiets wilde hij ook. Met als gevolg dat hij altijd de meest swingende van alle Franse chansonniers was – een luchtig soort swing dat het midden hield tussen de jazz van zijn grote voorbeelden en allerlei Zuid-Amerikaanse ritmes. Hij was gitarist in het fameuze dansorkest van Ray Ventura en begon in 1946 voor zichzelf.

Honderden liedjes schreef en zong hij, waarvan slechts een klein deel tot Nederland doordrong. Nummers als Maladie d’amour en Dans mon île maakten hem ook hier populair. Maar in Frankrijk was hij als showman veel veelzijdiger. Zo werd hij gisteren door diverse collega’s geprezen om zijn talent om bij elk liedje passende beelden te verzinnen. Veel opnamen uit zijn Franse tv-shows uit de jaren zestig staan nu, als clips avant la lettre, op YouTube. Niet voor niets kreeg Salvador in 1996 een ereprijs op het internationale tv-festival van Montreux voor zijn bijdrage aan de ontwikkeling van de televisie.

Met zijn lichtvoetige liedjes, zijn goedlachse charme en zijn dansende lijf was Henri Salvador een chansonnier zoals ze niet meer gemaakt worden.