Dakarrally kiest voor Andes en Patagonië

Na de afgelasting van de Dakarrally van 2008 wegens terreurdreiging kiest de organisatie voor Zuid-Amerika. Afrika dreigt de rally voorgoed te verliezen.

Amper enkele uren na de afgelasting van de Dakarrally van 2008, begin januari in Lissabon, benadrukte organisator Amaury Sport Organisation (ASO) dat er in 2009 zeker een woestijnrally genaamd ‘Le Dakar’ zou worden verreden. Hoe en waar kon racedirecteur Etienne Lavigne toen nog niet zeggen, maar alles wees erop dat de organisatie verder keek dan Afrika. China was een optie, het Midden-Oosten ook, maar Zuid-Amerika bleek toen al de belangrijkste kandidaat.

Gisteren werd duidelijk dat de editie van 2009 de Sahara in Afrika verruilt voor een ander exotisch decor: het Andesgebergte, de vlaktes van Patagonië en de Atacamawoestijn. De deelnemers vetrekken op 3 januari in Buenos Aires voor ruim negenduizend kilometer door Argentinië en Chili, om op 18 januari opnieuw in de Argentijnse hoofdstad aan te komen. Het definitieve parcours moet nog worden vastgelegd. Maar Lavigne stak bij een kleine toelichting gisteren zijn enthousiasme niet onder stoelen of banken. „De ontvangst hier in Zuid-Amerika was geweldig, en de editie van 2009 belooft opnieuw een geweldig avontuur te worden.”

De organisatie kan wel enig enthousiasme gebruiken, na het fiasco van begin januari in Lissabon. Terwijl ruim vijfhonderd deelnemers klaar stonden voor het startschot, werd de wedstrijd afgeblazen. De Franse regering vond het niet verantwoord om door Mauretanië te trekken, waar op Kerstavond een Frans gezin werd vermoord door vermoedelijk de Noord-Afrikaanse tak van Al-Qaeda. Volgens de inlichtingendiensten hadden de daders ook plannen om de rally te saboteren. Met acht van de vijftien etappes in Mauretanië kon geen alternatieve route meer worden uitgetekend. De organisatie kon niet anders dan iedereen weer naar huis sturen.

Het was niet de eerste keer dat terreurdreiging de rally parten speelde. Ook in 2007 werden twee ritten geschrapt, wegens de gevaarlijke situatie in Mali. Nigeria en Algerije worden al enkele jaren gemeden uit angst voor aanslagen, en ook Libië was lange tijd verboden gebied. Daardoor werd het voor de organisatoren steeds moeilijker om veilig maar avontuurlijk door de Sahara te racen richting Lac Rose, vlakbij Dakar.

Na de eerste afgelasting in dertig jaar trekt de Dakarrally in 2009 voor het eerst niet door Afrika. En dat zal misschien ook niet de laatste keer zijn, al haastte Lavigne zich gisteren te zeggen dat een terugkeer naar Afrika mogelijk is zodra de situatie dat toelaat. In Senegal, dertig jaar het eindpunt van het avontuur, werd teleurgesteld gereageerd. De media-aandacht voor ‘Le Dakar’ zorgde voor heel wat inkomsten en extra toeristen in het land. „De afgelasting dit jaar betekende een enorme klap, en veel investeringen in toeristische sites werden daarna teruggeschroefd”, zei de directeur van de nationale dienst voor toerisme, Assana Soumaré, tegen het Franse persbureau AFP.

ASO, vooral bekend van de Tour de France en ook organisator van de wielerronde van Burkina Faso, is niet helemaal van plan zich terug te trekken uit Afrika. Dankzij de Fransen wordt de ‘zes uur van Dakar’, een strandrace, nieuw leven ingeblazen. Maar dat is mager in vergelijking met de tocht door de woestijn, zeker omdat het nu het enige autosportevenement is ten zuiden van de Sahara.

Veel rijders en teams als Volkswagen en Mitsubishi reageerden al enthousiast op de Zuid-Amerikaanse plannen voor 2009. „Over de nieuwe Dakar Series in Centraal-Europa hebben we een positief gevoel, Zuid-Amerika is helemaal veelbelovend”, zei een woordvoerder van Volkswagen.

Lees meer over de rally’s op www.dakar.com