Australië versoepelt asielbeleid

De nieuwe Australische regering van de sociaal-democratische premier Kevin Rudd heeft een einde gemaakt aan de internering van asielzoekers op het eiland Nauru. Rudd beloofde in zijn verkiezingscampagne het omstreden beleid van zijn voorganger, de conservatieve John Howard, te versoepelen.

Howard reageerde in 2001 op de toenemende stroom bootvluchtelingen met een politiek die hij ‘Pacific Solution’ noemde. De Australische marine dirigeerde de boten naar eilanden als Nauru en naar Papoea Nieuw Guinea. Daar werden de vluchtelingen onder vaak slechte omstandigheden vastgehouden in streng bewaakte asielzoekerscentra. De regeringen van die landen ontvingen in ruil voor de opvang miljoenen dollars aan financiële steun.

Veel Australiërs steunden de aanpak van Howard, maar mensenrechtenorganisaties zeiden dat het beleid in strijd was met internationale verdragen voor de behandeling van vluchtelingen. Volgens Rudd heeft Howards politiek geleid tot een verspilling van ruim 300 miljoen Australische dollar (zo’n 170 miljoen euro).

„Hiermee komt einde aan een lang en nogal pijnlijk hoofdstuk in de Australische asielpolitiek”, aldus Richard Towle, hoofd van de regionale afdeling van de VN-vluchtelingenorganisatie UNHCR. „We zijn blij dat Nauru niet langer genoodzaakt zal zijn vluchtelingen te huisvesten.” De laatste 21 Sri Lankese vluchtelingen die nog in Nauru vastzaten kwamen gisteren aan in Australië.

De regering van Nauru is niet gelukkig met het besluit. Volgens het ministerie van Buitenlandse Zaken van het eiland verliezen honderd mensen hun werk en worden ongeveer duizend mensen – zo’n tien procent van de totale bevolking – rechtstreeks financieel getroffen door het Australische beleid. De regering van Nauru heeft Australië gevraagd om financiële compensatie.

De Australische regering maakt overigens geen einde aan het restrictieve vluchtelingenbeleid. Bootvluchtelingen worden voortaan ondergebracht in een opvangcentrum op Christmas Island, onder het Indonesische eiland Java en ver van het Australische vasteland, maar wel op Australisch grondgebied. (Reuters, BBC)