Strijd om Rio Tinto kan nog lang duren

Net als ijzererts kan tijd zeer waardevol zijn. De strijd van BHP Billiton om concurrent Rio Tinto voor 147 miljard dollar (100 miljard euro) over te nemen toont dat nog eens aan. BHP Billiton heeft zijn volledig uit aandelen bestaande bod op Rio Tinto verhoogd, maar het bestuur blijft dat bod van de hand wijzen. Met nog een flink aantal maanden te gaan, en tegen de achtergrond van de onzekerheid over de manier waarop China zijn kaarten zal uitspelen, heeft Rio Tinto vooralsnog geen goede reden om te zwichten voor BHP Billiton.

Rio Tinto-topman Tom Albanese kan het nieuwe bod van BHP niet langer afdoen als “volslagen belachelijk,” zoals hij het eerdere bod betitelde. Maar het is nog steeds niet verpletterend. Door nu 3,4 eigen aandelen te bieden voor ieder Rio Tinto-aandeel, lijkt het alsof BHP Billiton zijn bod met 13 procent heeft verhoogd. Maar als rekening wordt gehouden met het verwaterende effect van de uitgifte van nieuwe aandelen, bedraagt de werkelijke stijging een bescheiden 7,5 procent.

Rio Tinto heeft intussen tijd genoeg om BHP Billiton te laten zweten. Het kan nog wel negen maanden duren voordat het bod wordt voorgelegd aan Rio Tinto’s aandeelhouders. De fusie, ter waarde van 350 miljard dollar, moet eerst nog worden goedgekeurd door de mededingingsautoriteiten in Europa, de Verenigde Staten, Australië, Canada en Zuid-Afrika.

Terwijl dat proces zich voortsleept, kunnen twee onzekere factoren het nieuwe bod van BHP Billiton er toch nog mager laten uitzien. Een daarvan is Chinalco. Dit Chinese staatsbedrijf heeft zijn plannen niet bekendgemaakt, maar kan diverse rollen gaan spelen: die van saboteur, reddende engel voor Rio Tinto of partner van BHP Billiton. De laatstgenoemde twee opties kunnen betekenen dat de prijs voor de aandeelhouders van Rio Tinto omhooggaat.

De andere onbekende factor is de vraag wat er met de grondstoffenprijzen zal gebeuren. Rio Tinto denkt dat zijn zwaardere gevoeligheid voor de ijzererts- en aluminiummarkten mettertijd een natuurlijke premie ten opzichte van BHP Billiton zal opleveren. Een paar maanden langer voet bij stuk houden geeft beleggers de mogelijkheid om te zien of die theorie ook echt opgaat. Als dat onverhoopt niet zo zou zijn, zou het bod van 3,4 BHP Billiton-aandelen voor één Rio Tinto-aandeel nog steeds op tafel moeten liggen.

Tenslotte heeft het bestuur van Rio Tinto nóg een troef in handen: zijn bevoegdheid om een overeenkomst aan te bevelen. Met die aanbeveling zou BHP Billiton de transactie in een vorm kunnen gieten die het makkelijker maakt de minderheidsaandeelhouders uit te kopen. Dat valt te verkiezen boven het in handen krijgen van slechts 50 procent van de aandelen, en zou wel eens heel waardevol kunnen blijken als Chinalco en anderen besluiten zich schrap te zetten.

BHP Billiton heeft tot nu toe zijn voordeel weten te doen met het tijdschema, door tot het laatste moment te wachten met het openen van zijn kaarten. Het bestuur van Rio Tinto mag de kans niet laten schieten om BHP Billiton met gelijke munt terug te betalen.

John Foley