‘Fusiegolf luchtvaart op komst in de VS’

In de Verenigde Staten is een grote fusiegolf in de luchtvaart op komst, zo schrijft The Wall Street Journal vandaag op basis van ingewijden.

Northwest Airlines en Delta Air Lines, die al geruime tijd met elkaar in gesprek zijn, zouden binnen twee weken hun fusie aankondigen. Ook United Airlines en Continental Airlines zijn volgens de Amerikaanse zakenkrant dichterbij een akkoord gekomen. De twee mogelijke fusies zijn communicerende vaten: als de eerste twee bedrijven samengaan, zullen de andere twee, om de concurrentie te kunnen bijhouden, geneigd zijn eveneens te fuseren. Er is nog een ander scenario mogelijk: Delta heeft ook gesprekken gevoerd met United over een fusie.

De Amerikaanse luchtvaart herstelde zich in 2006 en 2007 weliswaar van de zware crisis na 11 september 2001, maar bedrijven zien zich door de stijging van de olieprijzen gedwongen tot meer samenwerking.

De deal tussen Delta en Northwest zou een aandelenruil zijn, met zo goed als geen enkele premie voor een van beide partijen. De belangrijkste punten van onderhandeling tussen de twee bedrijven zijn dan ook niet-financiële kwesties, zoals de vraag wie de leiding krijgt over de onderneming. Delta wilde niet dat Doug Steenland, bestuursvoorzitter van Northwest, topman van de gefuseerde onderneming zou worden, maar lijkt zich daar nu bij neer te leggen.

De situatie is gecompliceerd: Northwest heeft een gouden aandeel in Continental, dat het recht geeft de fusie van Continental met een ander groot bedrijf tegen te houden. Maar als Northwest fuseert met Delta, mag Continental het aandeel terugkopen voor 100 dollar. Continental is dan vrij om te doen en laten wat ze wil.

De komende fusies in Amerika zullen ook consequenties hebben voor Europa. Northwest is de zakelijke partner van KLM, Delta heeft een overeenkomst met Air France. Het is de vraag of deze lucratieve trans-Atlantische samenwerking kan blijven bestaan – een machtsblok van vier maatschappijen is in de ogen van de Europese Commissie of de Amerikaanse mededingingstoezichthouder naar verwachting niet acceptabel uit concurrentieoverwegingen.