De Kroatische versie van nummer veertien

Middenvelder Luka Modric (Dinamo Zagreb) is de enige voetballer van Kroatië die in eigen land speelt. Hij hoopt op een transfer naar Barcelona, zijn voorbeeld Johan Cruijff achterna.

Arsène Wenger had hem graag bij Arsenal zien spelen, samen met zijn landgenoot Eduardo, de spits met Braziliaanse roots. In de derde voorronde van de Champions League in 2006 had de toen net geen twintigjarige Luka Modric met Dinamo Zagreb tegen Arsenal zoveel indruk gemaakt op Wenger, dat de coach het grootste talent van Kroatië graag naar Londen had gehaald. „Ik was vereerd met de belangstelling van een groot manager, die heeft bewezen dat hij jonge talenten beter kan maken. Maar ik besloot in Zagreb te blijven. Het was te vroeg”, zei Modric later.

Sindsdien staat de inmiddels 22-jarige middenvelder die vanavond in Split met de nationale ploeg aantreedt tegen Oranje op het verlanglijstje van tal van Europese topclubs. Ook Ajax wou hem graag als vervanger voor Wesley Sneijder, nadat Dinamo de Amsterdamse club eerder dit seizoen uitschakelde in de eerste ronde van het UEFA-Cuptoernooi. Maar zelfs een bod van ongeveer 16 miljoen euro bleek onvoldoende. Modric had geen zin in de eredivisie, hij wil naar een van de vijf grote Europese voetbalcompetities.

De in Zadar geboren Modric verhuisde als vijftienjarige naar Zagreb, waar hij tekende bij Dinamo. Dat besloot hem eerst een paar seizoenen uit te lenen aan Zrinsjki Mostar. Maar op 18-jarige leeftijd was hij de harde Bosnische competitie al ontgroeid. Hij werd opnieuw uitgeleend, nu aan Inter Zapresic. Met dat elftal eindige hij in de Kroatische competitie op de tweede plaats, voor Dinamo, dus besloot de club in 2005 hem toch maar snel terug te halen. Sindsdien is hij er uitgegroeid tot de spelbepaler, en Dinamo won de titel opnieuw in 2006 en 2007.

De prestaties van Modric bleven niet onopgemerkt. Door een blessure van Robert Kovac mocht hij in maart 2006 debuteren als international, tegen Argentinië. Kroatië won met een sterke Modric in het Zwitserse Basel met 3-2. Hij mocht mee naar het wereldkampioenschap in Duitsland, maar kreeg er slechts twee korte invalbeurten. In een poule met Brazilië (1-0 verlies), Japan (0-0) en Australië (2-2) raakte Kroatië niet tot in de knock-outfase.

Met de na het WK aangestelde coach Slaven Bilic werd hij wel een vaste waarde in het nationale elftal. Kroatië presteerde uitstekend in de kwalificatiereeks voor het EK. Het won zowel thuis (2-0) als op Wembley (3-2) van Engeland. Die laatste wedstrijd, afgelopen november, betekende de uitschakeling voor de Engelsen en het einde van bondscoach Steve McClaren, en hielp Rusland op de valreep aan een plaats op het eindtoernooi in Oostenrijk en Zwitserland. Kroatië had zich voor die laatste wedstrijd in Engeland al als groepswinnaar gekwalificeerd, maar verbaasde de voetballiefhebbers met mooi, aanvallend, dominant spel. Modric scoorde niet, maar hij viel wel op als de spil van het Kroatische elftal.

In de nationale selectie speelt hij met nummer veertien. En niet alleen het cijfer doet denken aan zijn grote voorbeeld Johan Cruijff. De fysieke gelijkenis met de jonge Cruijff is treffend, en ook zijn aanvallend ingestelde spel en loopstijl roepen herinneringen op aan de beste Nederlandse voetballer ooit. Voor Modric is het duel met Oranje vanavond in Split daarom meer dan een tussendoortje. „Dit wordt geen gewone oefenwedstrijd. Nederland is een van de beste teams ter wereld. Dit is een belangrijke test, we kunnen nu zien hoe goed we zijn”, vertelde hij aan de website uefa.com. Op papier is het verschil niet groot: dankzij de mooie kwalificatiereeks staat het jonge Kroatische team op plaats tien in de ranking van wereldvoetbalbond FIFA, één plaats achter Nederland.

Maar de echte test volgt natuurlijk deze zomer. In een poule met gastland Oostenrijk, Polen en Duitsland heeft Kroatië goede hoop om de tweede ronde te bereiken. „We krijgen lof toegezwaaid voor ons mooie spel. En als we de vorm uit de kwalificatie kunnen vasthouden, hoeven we voor niemand bang te zijn”, aldus Modric.

En daarna? Dan denkt hij het niveau van de Kroatische competitie te kunnen overstijgen. Een Europese topclub lonkt. „Ik voel dat ik er klaar voor ben. Ik wil graag in een van de grote competities spelen, maar toch het liefst in Spanje, en dan graag bij Barcelona. Ik ben vereerd dat ze interesse hebben in mij”, zei Modric.

Een journalist van El Mundo Deportivo kwam hem onlangs in Zagreb interviewen, en had een Barcelona-shirt bij zich. Niet toevallig met nummer 14. Modric: „Dat maakte me echt blij. Ik hoop er ooit in te kunnen spelen.”

Bekijk de acties van Modric op nrc.nl/sport