Tafeltennisster Li Jiao wint opnieuw de Top 12

Tafeltennisster Li Jiao heeft gisteren in Frankfurt voor de tweede achtereenvolgende keer de Europese Top 12 gewonnen.

De 35-jarige speelster, ook al regerend Europees kampioen, trad daarmee in de voetsporen van Bettine Vriesekoop, die in de jaren tachtig het Europese Top 12-toernooi twee keer wist te winnen. De laatste Nederlandse die het prestigieuze evenement voor Li Jiao won was Mirjam Hooman, in 1991.

In de finale versloeg Li Jiao de jonge Poolse Li Qian in zeven games. „Het is toch wel heel bijzonder om het nog een keer te halen”, zei de linkshandige Li Jiao tegen het persbureau ANP. „Ik ben echt ontzettend blij. De bezetting was ook wat sterker dan vorig jaar, dus dat maakte het behoorlijk spannend.”

Ondanks haar status als titelverdedigster en Europees kampioene voelde Li Jiao in Frankfurt geen extra druk. „Dat heb ik niet zo gevoeld. Dat moet je ook eigenlijk niet hebben, want dan heb je een probleem. Maar dat het nu opnieuw is gelukt, geeft wel aan dat ik mentaal sterk ben. Dat is een mooie opsteker en goed voor het vertrouwen.”

Li Jiao is bij de Olympische Spelen in augustus, in haar geboorteland, de Nederlandse troef in het vrouwentafeltennistoernooi. Begin dit jaar ontving ze een uitnodiging van de internationale tafeltennisfederatie (ITTF) omdat ze met haar veertiende plaats op de wereldranglijst bij de beste twintig van de wereld behoort.

Li Jiao is bezig aan een zeer opmerkelijk carrière. In haar geboorteland China werd de aanvalster nooit goed genoeg gevonden voor de top, waarna ze stopte met tafeltennis.

Negen jaar geleden kwam ze naar Nederland, waar ze een contract kreeg bij DOV/Klaver Lelie, een club die naar middelen zocht om zich te handhaven in de eredivisie. Een internationale carrière had ze toen nog niet. Terwijl de club uit haar nieuwe woonplaats Heerhugowaard dacht een doorsnee Chinese tafeltennisster te hebben aangetrokken, bleek Li Jiao nauwelijks te verslaan in Nederland. Haar status van onoverwinnelijke tafeltennisster veranderde nauwelijks toen de club Europa introk.

In 2004 kreeg ze een Nederlands paspoort, en kon ze ook voor haar nieuwe vaderland uitkomen. Kort daarna haalde ze brons op de EK in Arhus, in Denemarken, een jaar geleden brak ze op 34-jarige leeftijd definitief door, met de eindzege in de Europese Top 12, in het Italiaanse Arezzo.

Een maand later werd ze in Belgrado Europese kampioen, na een finale tegen haar clubgenote bij de Heerlense club TTV Fürst, Ni Xia Lian.