William Labov

De beschrijving van het warenhuisonderzoek uit 1966 van William Labov (`dat klanten hun uitspraak voortdurend aanpassen aan hun gesprekspartner en hun omgeving`) in het stuk `Volwassenen verrommelen taal`, wetenschapspagina 22 januari, doet geen recht aan het geniale karakter van dat baanbrekende werk. Labov liet op een achternamiddag zien dat variatie in uitspraak, zoals het al dan niet voorkomen van de `r` na een klinker in het Engels van inwoners van New York, afhankelijk is van spreekstijl en sociale klasse, naast factoren in de taal, zoals de plaats in de zin.

Nadat hij had vastgesteld welke producten er op de vierde verdieping te koop waren, vroeg hij een groot aantal verkopers in drie New Yorkse warenhuizen, te vergelijken met Zeeman, V&D en de Bonnetrie, waar een dergelijk product te koop was, om vervolgens te doen alsof hij het antwoord niet had verstaan. Hij kon zo de aanwezigheid van de `r` in de uitspraak van `fourth floor` gebruiken om te laten zien dat de `r` vaker werd uitgesproken (a) door sprekers uit hogere sociale klasse, door de warenhuizen met elkaar te vergelijken, (b) in duidelijker spraak, door de herhaling te vergelijken met het eerste antwoord, en (c) aan het eind van de zin, door `fourth` met `floor` te vergelijken.