Groter zijn dan Google, daar gaat het om

Alleen kunnen de giganten de dominantie van internetbedrijf Google niet aan. Dus probeert Microsoft nu Yahoo te kopen. „We hebben dezelfde passie.”

Microsoft hoeft het G-woord niet te gebruiken om duidelijk te maken waarom het bedrijf de grootste overname in de technologiebranche sinds 2001 wil doen. „De internetsector wordt deze dagen in toenemende mate gedomineerd door één speler”, schrijft Microsoft-topman Steve Ballmer dreigend in een brief die in de nacht van donderdag op vrijdag bij het zoek- en advertentiebedrijf Yahoo binnenkomt. Hij noemt die speler niet bij naam. Gisterochtend formuleerde Ballmer het voor analisten en media iets vriendelijker. Ook al heeft Yahoo niet om het bod gevraagd, Microsoft en dat internetbedrijf „hebben een gezamenlijke passie”.

Google de baas worden.

Met het vijandige bod op Yahoo dat Microsoft gisteren deed, wil ’s werelds grootste softwarefabrikant de hoofdrolspeler van internet aanpakken. Al jaren werkt Microsoft onder de merknaam MSN (e-mail, nieuws, chatten) aan het uitbreiden van zijn positie op internet, waar steeds meer bezoekers en advertentiegelden naartoe gaan. Tot nu met matig succes, ondanks aanzienlijke investeringen. Msn’en mag in Nederland inmiddels een werkwoord zijn; het aantal mensen dat googlet is aanzienlijk groter.

Het bod van omgerekend bijna 30 miljard euro komt niet geheel als een verrassing. Al langer wordt gespeculeerd dat Microsoft en Yahoo hun krachten op internet zouden bundelen. Naar nu blijkt waren zij hierover eind 2006 ook in gesprek. Yahoo maakte echter begin vorig jaar een einde aan die pogingen omdat men dacht de concurrentieslag zelf aan te kunnen.

Tot nu toe slaagden beide bedrijven er echter niet in om de alleenheerschappij van Google aan te tasten. Door zijn superieure zoekmachine verloopt nu wereldwijd driekwart van alle zoekopdrachten via Google. Het bedrijf creëerde zelf een nieuwe markt voor zoekadvertenties. Met de kale, vierregelige ‘gesponsorde links’ naast zijn zoekresultaten verdient Google een stuk meer dan Yahoo met zijn drukke banners.

Vervolg Overname Yahoo: pagina 21

Yahoo moddert al lang genoeg door, vindt Microsoft-topman

Microsoft Softwarereus aast al sinds 2006 op kwetsbaar Yahoo

Als het bod van Microsoft op Yahoo slaagt, zullen honderden miljoenen internetgebruikers dat merken. Microsoft zal naar eigen zeggen na de overname „superieure waarde” (geld) leveren aan de aandeelhouders, en internetgebruikers „meer keuze en innovatie” (gebruikersgemak) bieden. Het is onduidelijk of Microsoft na een overname een toekomst ziet voor de merknaam Yahoo.

De onvrijwillige overnamekandidaat zegt „spoedig” en met de eigen strategie in het achterhoofd met een antwoord te komen. Maar de speelruimte is beperkt. Yahoo heeft al acht kwartalen van winstdalingen op rij achter de rug en naast het vertrek van een aantal hogere bestuurders stapte ook bestuursvoorzitter Terry Semel op. In juni vorig jaar werd hij vervangen door een van Yahoo’s oprichters, Jerry Yang. Semel bleef voorzitter van de raad van commissarissen, maar donderdagnacht – vlak voordat voor de brief van Microsoft arriveerde – legde hij ook die functie neer.

Afgelopen week maakte Yahoo bekend duizend werknemers te ontslaan en „flinke tegenwind” te ervaren. Dat was het sein voor Microsoft-topman Ballmer. „Een jaar is nu verstreken, en de concurrentiepositie van Yahoo is niet verbeterd.” Met dat jaar bedoelt hij de periode sinds Yahoo liet weten niet langer geïnteresseerd te zijn in gesprekken over mogelijke samenwerking. Die onderhandelingen duurden enkele maanden, maar liepen op niets uit.

Vooral Yahoo-topman Jerry Yang en zijn studievriend David Filo zouden van een overname profiteren. De twee richtten het bedrijf in 1995 op toen ze studeerden aan Stanford University in Silicon Valley en hebben nu 9,8 procent van de aandelen. Gistermiddag was dat pakket 3,7 miljard dollar waard.

Bijzonder aan de situatie is dat Microsoft niet bekend staat als opkoper. De groei kwam tot nu toe voornamelijk van binnenuit. De grootste overname tot nu toe, van internetadverteerder aQuantive in 2007, bedroeg 6 miljard dollar – voor Yahoo wil men zeven keer zo veel betalen. Ondanks forse investeringen is de internetafdeling van Microsoft nog steeds verlieslatend. Tegelijkertijd zag Microsoft de markt van adverteren op internet groeien tot naar eigen zeggen 40 miljard dollar per jaar. Over twee jaar is dat nog eens het dubbele.

Microsofts toekomstverwachting speelt een rol in de ongebruikelijke overnamepoging. Het bedrijf neemt een enigszins minder rigoureuze positie in dan Google, maar voorspelt toch ook een gestage verschuiving van desktopprogramma’s naar internet. Heel simpel gezegd: in plaats van tekstverwerker Word via het eigen besturingssysteem te openen, moet de gebruiker in de toekomst eerst het internet op, waar het programma komt te staan. Google probeert ook deze markt te veroveren en zou daarmee een rechtstreekse bedreiging vormen voor Microsofts lucratieve Office software.

Microsoft denkt na de overname 1 miljard dollar per jaar aan kostenvoordeel te halen. Aandeelhouders (die nog moeten instemmen) houden daarvan, want in theorie stijgen de bedrijfsresultaten door dat soort ingrepen. Een deel van de besparingen wordt behaald door de softwareontwerpers van de bedrijven samen te voegen en het aantal gezamenlijke werknemers (93.000 mensen) terug te brengen.

Mocht Yahoo de eigen koers willen voortzetten, dan kan het bedrijf de zogeheten gifpil-constructie inzetten. In de praktijk betekent het dat Microsoft maximaal 15 procent van de aandelen mag verwerven. Boven dat percentage is de toestemming van Yahoo’s raad van commissarissen nodig voor extra aankopen. Die bescherming houdt echter niet oneindig stand. Microsoft kan in het geval van tegenstand namelijk de hulp van de overige aandeelhouders inroepen. Om herkozen te worden als Yahoo-commissaris hebben bestuurders de meerderheid van de stemmen van aandeelhouders nodig. Bij het uitblijven van die steun wordt de hele raad geacht af te treden.

„We zijn er zeker van dat dit de juiste weg is voor Microsoft en Yahoo”, zei Ballmer gisteren tijdens de telefonische vergadering. „Dit is een besluit waarover we – waarover ik – lang en hard hebben nagedacht.”

Breaking Views: pagina 25

Lees de brief van Microsofts Ballmer op nrc.nl/economie