Een perfect seizoen – bijna

In Arizona spelen de American-footballspelers van New England Patriots en New York Giants morgen de Super Bowl, de finale van de Amerikaanse profcompetitie NFL.

De steward gaat met zijn vinger langs de foto’s van zijn generatiegenoten in de gangen van Dolphin Stadium. Coach Don Shula, verdediger Nick Buoniconti, aanvaller Larry Csonka, spelverdeler Bob Griese. De American-footballspelers aan de muur maakten Miami Dolphins in 1972 tot een ploeg die slechts zou winnen. Een perfect season, mijmert de grijze gastheer in oktober, zou er ooit een tweede club zijn in de Amerikaanse profcompetitie NFL die dat kan behalen?

Nog op dezelfde hete najaarsmiddag demonstreert New England Patriots zijn kracht in Dolphin Stadium met een zevende achtereenvolgende overwinning. Miami Dolphins verliest met 49-28. De Patriots beëindigden de reguliere competitie in december met zestien overwinningen en – belangrijker – zonder nederlaag. De gepensioneerde Dolphins van 1972 moeten hun record delen.

Met zeges in de play-offs op Jacksonville Jaguars en San Diego Chargers bereikte New England Patriots in januari de Super Bowl, de finale om de NFL-titel, die de ploeg won in 2002, 2004 en 2005. Miami Dolphins won de bijbehorende Vince Lombardi Trophy in 1972 na veertien competitie- en drie play-offduels. De Patriots behaalden tot dusver achttien overwinningen en al tijdens de competitie hielden fans bij thuiswedstrijden in Foxborough, Massachusetts, borden omhoog met het opschrift ‘19-0’.

Maar om die score te bereiken moet de ploeg van coach Bill Belichick morgen winnen van New York Giants. De twee ploegen troffen elkaar ook in de laatste competitiewedstrijd in december. New England Patriots won met 38-35, maar het was het kleinste verschil waarmee de Pats dit seizoen een tegenstander versloegen.

Door die kleine marge, de ongeslagen status van de Patriots en de populariteit van football in de regio New York mikken Amerikaanse tv-zenders op een record van 94 miljoen kijkers bij de Super Bowl, een op de drie Amerikanen.

In de aanloop naar het duel in het University of Phoenix Stadium in Arizona is alle aandacht gericht op quarterback Tom Brady, de spelverdeler en aanvalsleider van New England Patriots. De drievoudig winnaar van de Super Bowl geldt als een van de beste American-footballspelers op zijn positie. Geroemd worden het inzicht en de loepzuivere passes waarmee Brady zijn ploeggenoten van scoremogelijkheden voorziet. Zijn gooiarm hapert zelden, omdat hij zich als tiener een werptechniek eigen heeft gemaakt waarmee hij zijn schouder en elleboog zo min mogelijk belast. Coach Belichick metselde een muur van verdedigers om Brady, die daardoor zelden wordt neergehaald.

Maar Brady heeft een enkel verstuikt en de ernst van zijn blessure is onduidelijk. De quarterback was afwezig bij een publieke training en is gezien met zijn enkel in het verband en later met een beschermende laars. Verstoppertje of niet, Belichick zal Brady waarschijnlijk gewoon laten spelen. En New York Giants zal zich volledig concentreren op het zo hard mogelijk neerhalen van de quarterback, die zijn footballcarrière moeiteloos lijkt te combineren met bezoek aan hippe nachtclubs en dure winkelstraten en een reputatie als womanizer heeft opgebouwd.

Voor een kaartje voor de botsing tussen het ‘beschermende’ spel van de Patriots en het pass and rush van de Giants betaalden de ‘gelukkigen’ 700 dollar. Voor die prijs zien de fans in de pauze ook artiesten Bon Jovi en Alicia Keys optreden bij de jaarlijks bestbekeken Amerikaanse tv-uitzending, waar dertig seconden reclametijd 2,7 miljoen dollar kost. Maar vooral komen zij voor het duel waarvoor de Patriots topfavoriet zijn. In vorige edities is gebleken dat in de Super Bowl van alles mogelijk is. Zelfs een nederlaag voor de ploeg die door dagblad Boston Globe is gedoopt tot The Bill Belichick History Boys.

BBC 2 en ARD zenden de Super Bowl uit, zondag vanaf 23.50 uur.