Verbond tussen China en BHP riskant

Kan China BHP Billiton helpen bij zijn poging om Rio Tinto in te lijven?

Tot nu toe hebben velen erop gezinspeeld dat China, een grote klant van beide mijnbouwconcerns, Rio Tinto te hulp zou kunnen schieten door bijvoorbeeld een blokkerend minderheidsbelang in dat bedrijf te kopen. Maar een gerucht dat vorige week in Davos de ronde deed, zet dit idee op zijn kop. Het komt erop neer dat China geld in BHP steekt om het concern te helpen zijn concurrent over te nemen, in ruil voor een belang van bijvoorbeeld 15 procent en een bestuurszetel. BHP weigerde commentaar op de vraag of het zo’n opzetje had overwogen.

Het veronderstelde plan is slim. BHP heeft zichzelf immers in de nesten gewerkt. De poging van het mijnbouwconcern om Rio Tinto in te lijven is op een impasse uitgelopen. Rio zegt dat het aanbod van drie Rio-aandelen voor één BHP-aandeel, dat momenteel een waarde vertegenwoordigt van zo’n 120 miljard dollar (80,7 miljard euo) belachelijk laag is. Toch wordt BHP in zijn mogelijkheden beperkt door een fundamenteel probleem bij volledig uit aandelen bestaande overnamepogingen: dat zijn eigen aandelen in waarde kunnen dalen als het concern te veel aandelen laat bijdrukken.

Door de Chinezen erbij te halen, kunnen twee vliegen in één klap worden geslagen. In de eerste plaats zou het Chinese geld BHP in staat kunnen stellen zijn bod zodanig te verhogen dat het aantrekkelijk wordt voor Rio. In de tweede plaats zou de bittere oppositie van China tegen een overeenkomst tussen BHP en Rio Tinto op deze manier worden geneutraliseerd. China wil dit jaar 415 miljoen ton ijzererts importeren, grotendeels uit de voorraden van BHP en Rio. De Chinese staalproducenten zijn bang dat de twee bedrijven de prijs zullen verhogen als zij samengaan.

Het klinkt allemaal interessant genoeg. Maar BHP en zijn nieuwe grootaandeelhouder zouden wel een groot belangenconflict hebben. De Chinese staalproducenten zouden kunnen eisen dat het concern zo snel mogelijk het aanbod van ijzererts verhoogt uit zijn reserves in West-Australië. Dat zou fantastisch zijn voor de naar ijzererts snakkende staalindustrie van China, maar slecht voor de winstmarge van BHP. Die is juist flink gegroeid door de schaarste aan ijzererts.

Het is niet van risico’s gespeend om je grootste klant een forse vinger in de pap te geven. Hoewel het zou kunnen helpen het kwakkelende bod te verbeteren, zou het aan boord brengen van China een faustiaans verbond kunnen opleveren waarvan BHP uiteindelijk spijt kan krijgen.

John Foley