Sallie Mae neemt onverantwoorde gok

Het valt te begrijpen waarom Albert Lord, de topman van de Amerikaanse hypotheekopkoper Sallie Mae, vorige week publiekelijk uit zijn vel sprong tijdens een telefonische conferentie met beleggers. De aandelenkoers van zijn bedrijf zakte na het mislukken van een overeengekomen overname door JC Flowers door het ijs.

Helaas voor Lord had hij zijn hele hebben en houwen ingezet op het succes van de transactie. Lord moest tijdens de daaropvolgende margin call – een eis van financiers om meer zekerheden te verschaffen – bijna 1,3 miljoen aandelen verkopen, ofwel 97 procent van zijn persoonlijke belang in de onderneming. Maar het is veel moeilijker te begrijpen waarom het bedrijf zichzelf opnieuw heeft blootgesteld aan een desastreuze gok.

Sallie Mae was contracten aangegaan om meer dan 48 miljoen aandelen terug te kopen, tegen een gemiddelde koers van 51,86 dollar. Als deze strategie had gewerkt, of als de koers van de onderneming om andere redenen tot boven de 51,86 dollar zou zijn gestegen, zou de gok goed zijn uitgepakt.

Sallie Mae zou aandelen beneden de marktprijs aan de circulatie hebben onttrokken. In het verleden zijn dergelijke opzetjes ook gelukt. Maar de derivaten kenden een lastig voorbehoud, met name gezien het feit dat het opkopen van een financiële firma een gewaagde onderneming is. Als de koers van Sallie Mae zou dalen tot beneden de 23,93 dollar per aandeel, moest het concern alle aandelen terugkopen boven de marktprijs.

De mislukte overname heeft de aandelenkoers van Sallie Mae geschaad. Toen Lord vorige week een einde maakte aan de telefonische conferentie met de uitspraak „Laten we hier in godsnaam mee ophouden”, volgden veel beleggers zijn voorbeeld, wat ertoe leidde dat de contracten werden uitgevoerd.

Het gevolg: Sallie Mae moet voor een bedrag van 2 miljard dollar (1,4 miljard euro) aan aandelen terugkopen die een waarde vertegenwoordigen van slechts 905 miljoen dollar. En de firma moet voor 2,5 miljard dollar aan nieuwe aandelen en verplicht converterende obligaties uitgeven om de mislukte transactie te kunnen bekostigen.

Het verwateren van de belangen van de aandeelhouders teneinde eigen aandelen te kunnen inkopen is geen goed resultaat. Maar een belangrijker vraag is waarom het bedrijf zich aan deze gok heeft gewaagd. Als aandeelhouders hun lot willen verbinden aan het eventuele succes van een transactie, kunnen ze daar heel goed zelf over beslissen. De firma moet nog met een overtuigend antwoord komen op de vraag waarom Sallie Mae deze gok moest riskeren.

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld

Voor Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.