Dilemma’s voor Heineken en Carlsberg

Is de vijand van mijn vijand mijn vriend? Carlsberg en Heineken lijken dat te denken. De twee brouwers hebben een verbond gesloten om een bod van 9,7 miljard pond (13,2 miljard euro) uit te brengen op het Britse Scottish & Newcastle (S&N). Maar Heinekens overname van een brouwer in Wit-Rusland, waar Carlsberg al een voet aan de grond heeft, is een geheugensteun dat de twee partners ook in een hevige concurrentiestrijd zijn verwikkeld.

Op het eerste gezicht jagen de twee bedrijven met hun bod op S&N verschillende dromen na. Heineken wil de West-Europese activiteiten van het concern overnemen op verzadigde markten als Engeland en Portugal. Carlsberg heeft de blik daarentegen oostwaarts gericht - en is blijkbaar uit op het verkrijgen van de volledige controle over BBH, zijn Russische joint-venture met S&N.

Maar vreedzame coëxistentie is onwaarschijnlijk. Afgezien van Wit-Rusland botsen Heineken en Carlsberg op diverse markten al hard op elkaar, zoals in Rusland, Zwitserland, Polen en China. Een opsplitsing van S&N zou Frankrijk en Engeland aan die lijst toevoegen. Beide landen zijn grote winstbronnen.

De brouwers hebben deze spanningen tijdelijk in de koelkast gezet. Maar hoe moet het als S&N zich staande weet te houden tegen hun bod? Alle beschikbare opties zouden tot een conflict kunnen leiden en de betrekkingen tussen Carlsberg en Heineken onder druk kunnen zetten.

Eén mogelijkheid is weglopen. Heineken zou niet veel verliezen, maar de Denen misschien wel. S&N heeft aan een Zweedse rechtbank gevraagd om Carlsberg zijn belang van 50 procent in BBH te ontnemen. De Britse brouwer heeft gezegd de rechtszaak te zullen doorzetten, zelfs als het bod mislukt. Als S&N wint, kan Carlsberg zijn groeibriljant verliezen.

De andere optie zou zijn om meer te betalen. Ook dan lopen de belangen van de brouwers niet synchroon. Heineken heeft diepe zakken: zijn deel van 4,5 miljard pond van het bod zorgt ervoor dat het concern een schuld opbouwt van slechts twee maal de winst over volgend jaar. Carlsberg heeft minder bewegingsvrijheid. Zijn deel van 5,2 miljard pond zou het bedrijf met een grote schuldenlast opzadelen, waardoor een omvangrijke claimemissie nodig is.

Tot nu toe heeft het duo met één stem gesproken. Maar als het op het optrekken van het bod aankomt, zou dat kunnen veranderen. Carlsberg zou het gevoel kunnen hebben dat Heineken makkelijk meer kan betalen. Heineken zou kunnen betogen dat BBH het werkelijke knelpunt is. Het risico om een concurrent in de hand te spelen zou de hele transactie zelfs op het spel kunnen zetten.

John Foley