VLM icoon regionale luchtvaart

De overname van VLM past precies in de strategie van luchtvaartmaatschappij Air France-KLM. VLM kan zo bij de dochters van KLM en Air France aanschuiven.

VLM Airlines, voorheen: de Vlaamse Luchtvaartmaatschappij, is een opvallend bedrijf met een misleidende naam. Het is geen Belgische onderneming, maar een Nederlandse, onderdeel van Panta Holdings in Mijdrecht, met één aandeelhouder en directeur: Jaap Rosen Jacobson. De vliegvergunning van het bedrijf is wel geregistreerd in België.

Rosen Jacobson heeft het afgelopen decennium herhaalde pogingen ondernomen om de failliete Nederlandse vliegtuigbouwer Fokker nieuw leven in te blazen. Luchtfietserij, reageerde de luchtvaartindustrie. Maar Rosen Jacobson bleef hardnekkig volhouden, zonder succes. Hij zag dat de Fokkers, producten van een inmiddels verouderde luchtvaarttechnologie uit de jaren tachtig van de vorige eeuw, vooral in de regionale luchtvaart wereldwijd nog steeds een grote rol van betekenis spelen.

Ook zijn eigen VLM maakt nog steeds gebruik van 18 Fokker 50-propellertoestellen. Volgens Willem Vet, manager voor VLM in Nederland, nog altijd een uitstekend toestel. „De Fokker 50 mag een wat belegen uitstraling hebben, het is een prima vliegtuig. Op de korte afstand net zo snel als een jet, maar wel 30 procent zuiniger in brandstofverbruik”, zei hij eerder in een gesprek met deze krant.

Algemeen directeur Johan Venneste zei op het hoofdkantoor van VLM in Antwerpen dat de Fokkers nog lang niet versleten zijn. „De meeste kisten zitten nog niet op eenderde van hun levenscyclus van 100.000 landingen en opstijgingen. De elektronica in de toestellen is in de loop der jaren aangepast.”

Luchtvaartanalisten schatten dat de vliegtuigen, zowel de propellers (Fokker 50) als de jets (Fokker 70 en 100) nog zeker dertig jaar meekunnen. Rosen Jacobson heeft met achttien Fokkers (en één British Aerospace 146) voor een totaal andere opzet gekozen dan gebruikelijk is in de luchtvaart. Een simpel product: korte afstanden, één vliegtuigtype.

Brussel heeft een wat ambivalente houding tegenover deze nichespelers in de luchtvaart. Enerzijds vindt de Europese Commissie dat de wildgroei die een aantal prijsvechters, die veelal opereren vanaf regionale vliegvelden, hebben veroorzaakt moet worden beteugeld en dat zij zich aan dezelfde regels dienen te houden als de grote luchtvaartmaatschappijen. Maar anderzijds krijgen deze nichespelers ook steun. Ze zijn in de ogen van Brussel goed voor de lokale economie en zorgen bovendien voor een betere verdeling van het luchtverkeer.

Niettemin kan de overname van VLM door Air France-KLM als een belangrijke consolidatie van het regionale luchtverkeer worden beschouwd. Want naast de regionale divisie van KLM, City Hopper, gaat VLM ook nauw samenwerken met City Jet, de regionale dochter van Air France. City Jet-bestuurder O’Byrne-White sprak in een verklaring over „een prachtig nieuw product dat Londen koppelt aan alle belangrijke financiële centra in Europa”.