Beetje balans in hiphop graag

De Sugarhill Gang scoorde dertig jaar geleden de eerste hiphophit in de geschiedenis.

Na twintig jaar stilte maken ze een comeback. Morgen staan ze in de Melkweg.

Sugerhill Gang: „Wanneer we niet meer kunnen toeren, gaan we optreden in Las Vegas.” Foto AFP US Sugarhill Gang singers perform on the stage "Garden" during the Nice Jazz Festival, 23 July 2005, south of France. AFP PHOTO JACQUES MUNCH AFP

. Bijna dertig jaar nadat Guy ‘Master Gee’ O’Brien (45) als lid van de Sugarhill Gang de eerste hiphophit in de geschiedenis scoorde met Rapper’s Delight, is hij nog altijd gepikeerd over de kritiek dat zijn groep zou bestaan uit een stel lukraak bijeen geplukte amateurs. Marionetten van de platenbonzen die al in 1979 geld zagen in de hiphopcultuur.

Toch wordt dat amateurisme van de rappers van de Sugarhill Gang regelmatig als feit gepresenteerd. Bijvoorbeeld in Can’t Stop Won’t Stop, het standaardwerk over de geschiedenis van Amerikaanse hiphop van Jeff Chang, maar ook in interviews met prominente rappers uit die periode. Wanneer we Master Gee een citaat van rapper KRS-One uit NRC Handelsblad voorleggen waarin die stelt dat de groep al over Holiday Inn-hotels rapte voordat ze er ooit geweest was, is de reactie van Master Gee kribbig. „Zonder respectloos naar KRS-One te willen zijn, maar natuurlijk waren we weleens in een Holiday Inn geweest…”

Het citaat van KRS-One was bedoeld om de kracht van hiphop aan te geven: het rappen over het leven van een superster maakte van de leden van Sugarhill Gang daadwerkelijke supersterren. Maar Master Gee vertrouwt ze niet, die rappers uit bakermat New York die zo nadrukkelijk neerkeken op de Sugarhill Gang. „Wij komen uit New Jersey en rappers uit de New Yorkse wijken waren woest omdat ze ons niet kenden en we ineens overal te horen waren met ons hiphopnummer. Ze kenden ons niet en ik kende hen niet. In New Jersey waren de dj’s op tienerfeesten net als in New York gaan rappen; het leek me cool om zo geld te verdienen.”

De Sugarhill Gang was een idee van platenmaatschappij Sugar Hill Records in New Jersey, het eerste hiphoplabel van betekenis waar ook Grandmaster Flash & The Furious Five later platen uitbracht, de invloedrijke groep die begin dit jaar als eerste hiphopact werd opgenomen in de Rock and Roll Hall of Fame. Dat de rappers van Sugarhill Gang bij elkaar zijn gezocht door het platenlabel heeft volgens Master Gee tot het wijdverbreide misverstand geleid dat de bandleden voor hun auditie geen ervaring als rappers hadden. „Ik had vrienden die dj’s waren en had ook al enkele rapteksten geschreven.”

Het onbekende drietal uit New Jersey zette de lokale New Yorkse cultuur op de kaart met het bijna vijftien minuten durende nummer Rappers Delight. Het eerste hiphopnummer, hoewel King Tim III (Personality Jock) van Fatback Band eigenlijk het eerste was dat op plaat verscheen, maar dat stond verstopt op een b-kant. In Nederland stond Rappers Delight in 1980 drie weken bovenaan de Top 40.

Rapper en producer Hendogg (47) is een oude vriend van Master Gee die momenteel met hem en Sugarhill Gang-lid Wonder Mike rond de wereld toert. Hij vindt dat zijn bondgenoten veel meer erkenning moeten krijgen omdat ze als eersten de cultuur van de straat hebben gehaald. „Het waren echte pioniers, man. Dat nummer duurt vijftien minuten omdat ze geen vaststaand format hadden toen ze de studio ingingen. Ze bléven elkaar maar de microfoon doorgeven…”

Na Rappers Delight scoorde Sugarhill Gang nog wat kleinere hitjes maar de impact van hun debuutsingle evenaarden ze niet meer. Waar een groep als Grandmaster Flash & The Furious Five ruimte kreeg muzikaal en inhoudelijk te experimenteren, zaten de rappers vast aan een keurslijfcontract. Master Gee: „We konden geen kritische teksten schrijven, we mochten niets zelf produceren en we moesten elk idee voor een rap eerst aan hen voorleggen. Sylvia en Joe (Robinson, bazen van het label, red.) hadden de mentaliteit overgenomen van platenbonzen uit de jaren 60 en 70.” Hendogg: „Hun manier van werken was: geef artiesten een Cadillac om ze rustig te houden en verdeel de rest achter de schermen.”

Twee decennia was het zo goed als stil rond Sugarhill Gang maar sinds 2005 toeren Master Gee, Wonder Mike en nieuwe leden Hendogg en DJ Dynasty weer en maken ze zich op voor een nieuw album. Master Gee: „We willen nu ons ware gezicht laten zien. We hebben dertig jaar muziek opgezogen; we luisterden niet alleen naar het genre dat we hebben helpen creëren maar ook naar funk, rock en latin.” Volgens Hendogg is één aspect van de muziek in elk geval hetzelfde gebleven. „De muziek zal positief geladen zijn: geen drugs, geen geweld, geen gescheld over vrouwen… Er moet meer balans zijn binnen hiphop, er moet keuze zijn.”

In 2007 zijn de rappers van Sugarhill Gang al vijf keer de grote plas overgestoken. Voor Master Gee heeft de comeback van Sugarhill Gang niet alleen creatieve maar ook therapeutische waarde. „Op mijn zesde kon ik mijn frustraties kwijt op mijn drumstel; later werden dat mijn raps. Ik heb jarenlang niet kunnen optreden en werd een heel ander persoon. Asociaal en onsuccesvol op relatiegebied; ik ben van mijn vrouw gescheiden. Ik dacht dat ik veranderde omdat ik ouder werd. Nu weet ik dat het kwam doordat ik niet deed wat ik moest doen. Actief zijn in hiphop geeft me als persoon meer dimensie; ik zal er niet nog een keer mee stoppen.”

Over vijftien jaar is hij zestig. Een tour rond de wereld zit er dan allicht niet meer in. Maar dan is er gelukkig altijd nog de pretstad. Master Gee: „Wanneer we niet meer kunnen toeren, gaan we optreden in Las Vegas. We zien je daar en vergeet je popcorn niet.”

Sugarhill Gang treedt morgen op in de Melkweg, Amsterdam