Satelliet brengt Afrika snel internet

Heel Afrika is gisteren voorzien van snelle verbindingen voor telecom- en internetverkeer. In Frans Guyana werd, vijftien jaar na de oprichting van de Regional African Satellite Communications Organisation (Rascom), de eerste Rascom-satelliet gelanceerd.

De RascomStar QAF1 zal ook televisiesignalen verspreiden en geïsoleerde mobieletelefonienetwerken verbinden met de mondiale telecominfrastructuur. Doordat RascomStar het hele continent bereikt, zijn er volop mogelijkheden voor rechtstreekse intra-Afrikaanse satellietverbindingen.

Nu lopen verbindingen veelal via Europa: van de ene Afrikaanse locatie per satelliet naar, bijvoorbeeld, het grondstation van KPN in het Friese Burum, vandaar per kabel naar een grondstation in een ander Europees land en dan via een tweede satelliet naar een andere Afrikaanse locatie. Het omzeilen van dit soort routes levert Afrika een besparing van honderden miljoenen euro’s per jaar op.

De satelliet, die 150 miljoen dollar kostte en in Cannes gebouwd is door het Frans-Italiaanse Thales Alenia Space, was al een paar jaar klaar. De vertraging is kenmerkend voor het Rascom-project: er is voortdurend te weinig geld, in dit geval voor de lancering. Ook politiek was het lastig om de 46 lidstaten op één lijn te krijgen.

Egypte begon in 1998 met een eigen vloot, met nu twee satellieten. In mei 2007 volgde de eerste Nigeriaanse telecommunicatiesatelliet, gebouwd en gelanceerd door China. Nigcomsat en Nilesat bieden hun diensten ook over de grens aan en namen Rascom daarmee de wind uit de zeilen.

Ook kabels speelden een rol. Afgezien van Zuid-Afrika, Djibouti en Noord-Afrika had Afrika tot 2002 geen zeekabelverbindingen met de rest van de wereld.

De betekenis van de Rascom-satelliet is in de eerste plaats politiek: een krachtig pan-Afrikaans symbool, hoog verheven boven alle problemen op de grond. Illustratief was de redding van het project door de Libische leider Gaddafi. De politieke poot van Rascom bleef in Abidjan, maar werd losgekoppeld van een werkmaatschappij op Mauritius.