Toen was alles weer normaal

De bewoners hadden hun dorp al cynisch omgedoopt tot Brandend ‘t Zandt.

Maar een verdachte voor de negentien branden in het dorp is opgepakt.

Vooral de ex-brandweerman in ’t Zandt is opgelucht. „Ik was toch voor veel mensen verdachte”, zegt Martin Knol (46). Hij raakte precies een jaar geleden zijn baan kwijt toen de brandweerkazerne in het dorp werd gesloten – een bezuinigingsmaatregel van de gemeente Loppersum.

De afgelopen vier maanden werd negentien keer brand gesticht in en rond het dorp op het platteland van Noord-Groningen. Dinsdagavond arresteerde de politie een twintigjarige man uit ’t Zandt en een even oude vrouw uit Uithuizen.

Alles is weer normaal in ’t Zandt, dat zichzelf de afgelopen maanden cynisch omdoopte tot Brandend ’t Zandt. „Een paar weken geleden liepen hier veertig, vijftig politiemensen over straat, verdekt en niet verdekt. Je kon ze er zo uitpikken. Ze hadden het hele dorp overgenomen”, zegt Knol.

De brandstichtingen, in schuren en woonhuizen, hielden de kleine gemeenschap maandenlang in een houdgreep, zegt caféhouder Raymond Melessen. „Iedereen lette constant op elkaar. Je was steeds alert, bijvoorbeeld als je iets vreemds dacht te ruiken. Of er belde iemand aan omdat hij iets had zien flikkeren achter een gordijn. Dat bleek dan gewoon een kaarsje.” Ook iemand die ’s avonds de hond nog even uitliet werd extra bekeken. „Alles was verdacht”, zegt Melessen. „Het werd een soort spel.” Hij was in september zelf bijna slachtoffer. Hij ontdekte een brandje in zijn schuurtje, maar hij was er snel bij.

Alle bewoners hadden een idee wie de dader was. Ook Melessen had een lijstje met twee of drie potentiële verdachten. Hij is niet verbaasd over de aanhouding van een van de verdachten, die aanvankelijk ook regelmatig zijn café bezocht. „Hij stond op het lijstje. Hij had meer op zijn kerfstok, vernielingen, inbraakjes.”

„Het was een heel geslepen kereltje”, zegt een 77-jarige inwoner van ’t Zandt die niet met zijn naam in de krant wil. „Anders heb ik straks geen raam meer in het huis.” Dat het vier maanden duurde voordat de politie een verdachte oppakte, verbaast eigenlijk niemand in ’t Zandt. Melessen: „Ik begrijp dat wel. Je kunt niet zomaar iemand oppakken in zo’n kleine gemeenschap.”