Everton, een Britse tegenstander van formaat

AZ moet vanavond winnen van Everton om verzekerd te zijn van de volgende ronde in de UEFA Cup. De club uit Liverpool bevindt zich al weken in een overwinningsroes.

Vraag een willekeurige voetballiefhebber in Liverpool wie zijn favoriete club is en zeker de helft noemt Everton. De blauw-witten zijn aan de Mersey Side minstens zo populair als de grotere broer FC Liverpool. Deze club wordt in thuisduels ook gesteund door Ieren, die op zaterdag per boot of vliegtuig de oversteek naar Engeland maken. Zelfs door Scandinaviërs. Maar de aanhang van Everton, vanavond tegenstander van AZ in het UEFA-Cuptoernooi, komt uit Liverpool. The People’s Club staat er dan ook op de muren van stadion Goodison Park.

Everton werd al in 1878 opgericht door de Saint Domingo School en vierde vooral triomfen in de jaren tachtig toen het de landstitel en de Europa Cup 2 won. Spits Gary Lineker was in die periode een van de vedetten.

De aanhang van The Toffees stelt zich normaal gesproken in alle bescheidenheid al tevreden met een overwinning of een gelijkspel in dé derby. Dan is het seizoen feitelijk geslaagd. Maar de afgelopen maanden raakte Everton in een overwinningsroes. Rivaal Liverpool was in oktober weliswaar nog te sterk, maar vervolgens verloor Everton twee maanden in twaalf duels op rij geen enkel duel. Het team van trainer David Moyes plaatste zich met drie zeges in drie wedstrijden moeiteloos voor de volgende ronde van de UEFA Cup en klom in de Premier League naar de zesde plaats met net zoveel punten als Liverpool, zij het dat de aartsrivaal een wedstrijd minder heeft gespeeld.

Vanavond moet AZ winnen van Everton om zeker te zijn van de volgende ronde. Bij een gelijkspel is de ploeg uit Alkmaar alleen niet uitgeschakeld als concurrent FC Nürnberg verliest of ook gelijkspeelt tegen het reeds kansloze Larissa. In tegenstelling tot in de Champions League telt dan in eerste instantie niet het onderlinge resultaat (AZ verloor van Nürnberg) maar het doelsaldo.

Het werkt misschien in het voordeel van AZ dat Everton gisteren naar Noord-Holland afreisde zonder acht basisspelers. Doelman Tim Howard, Joseph Yobo, Mikel Arteta, Tim Cahill en spits Ayegbeni Yakubu, die de afgelopen zomer voor zeventien miljoen euro werd overgenomen van Middlesbrough, krijgen rust. Routinier en aanvoerder Phil Neville, Leon Osman en de Nederlander Andy van der Meyde zijn geblesseerd. De rechtsbuiten Van der Meyde heeft een scheenbeenblessure. Manager/coach Moyes verklaarde na aankomst dat de oud-international anders zeker had gespeeld. „Ik heb nog steeds vertrouwen in Andy. Hij is een geweldig talent, werkt hard, een goede jongen. Hij heeft geleerd van het verleden waarin zijn instelling niet altijd de juiste was.”

Ondanks de vele mutaties beweert Moyes dat zijn team het treffen vanavond met AZ serieus neemt. Hij wil een paar tieners in zijn selectie nu een kans geven. Ook oud-Ajacied Steven Pienaar, die door Everton is gehuurd van Borussia Dortmund, zal zeker spelen. De schotse manager, die al vijf jaar werkzaam is bij Everton: „Ik houd ervan om de jeugd te laten doorstromen, hoewel dat in de Premier League niet altijd mogelijk is. Wij bevinden ons nu in een hectische fase van het seizoen.” Moyes doelt op het traditioneel drukke programma in de Premier League rond Kerst. Zondag speelt Everton tegen Manchester United. Volgende week staan duels met Bolton Wanderers (woensdag) en Arsenal (zaterdag) voor The Toffees op het programma.

De 44-jarige Moyes, die zich nog te jong voelt om de redelijk succesvolle opgestapte Schotse bondscoach Alex McLeish op te volgen, kijkt uit naar de ontmoeting met Louis van Gaal. Hij beschouwt de trainer van AZ als een internationale topcoach die hij in het rijtje schaart van José Mourinho, Alex Ferguson en Arsène Wenger.

Van Gaal zei gisteren geen voordelen te zien in de wisselingen bij Everton. De tweede keus bij de Engelse ploeg is mogelijk gedwongen op de counter te spelen. In de omschakeling van balbezit naar balverlies is AZ dit seizoen uiterst kwetsbaar. „We kunnen verschillende stijlen spelen”, zei Moyes. „We hebben nog niet veel ervaring met Europese competities, maar mijn team is erg flexibel. We doen wat de wedstrijd van ons vraagt.”