Slecht nieuws is goed nieuws bij GE

Vooruitzichten op een winstgroei van 10 procent zijn gewoonlijk geen reden tot feestvieren. Daarom is het geen verrassing dat sommige beleggers teleurgesteld waren over de door General Electric-topman Jeff Immelt uitgesproken verwachtingen voor het komend jaar. Maar gezien de wankele Amerikaanse economie zou de dubbelcijferige winstgroei die hij beloofde wel eens een benijdenswaardige prestatie kunnen blijken.

De meeste conglomeraten zijn dezelfde weg gegaan als de dinosauriërs. General Electric (GE) heeft lang de voordelen bezongen van zijn mengelmoes aan activiteiten, uiteenlopend van de fabricage van vaatwasmachines tot het beheer van beleggingsfondsen. Net als bij een aandelenportefeuille zorgt de gediversifieerde structuur van GE ervoor dat zwakte op het ene terrein kan worden gecompenseerd door kracht op het andere. En een soepeler inkomstenstroom helpt GE zijn kredietwaardigheidsstatus AAA te behouden, wat een groot voordeel is in een crisis.

Maar beleggers blijven sceptisch. Op het recente niveau van 37 dollar per aandeel (25,80 euro) staan de aandelen van GE slechts 10 procent hoger dan op de dag dat Immelt het roer overnam in september 2001. GE heeft sinds die dag voor meer dan 100 miljard dollar aan overnames gedaan en belangen afgestoten – dit alles met het doel de portefeuille te concentreren op sneller groeiende en winstgevender activiteiten.

Beleggers geven Immelt misschien niet genoeg krediet. Volgens FactSet worden de GE-aandelen momenteel verkocht tegen 15 maal de geschatte winst over 2008 – een kleine korting ten opzichte van de S&P 500. Maar de door Immelt voorspelde groei voor 2008 zou aanzienlijk beter zijn dan de winstgroei van 6 procent die analisten het komende jaar voor de hele markt verwachten.

Het is waar dat de portefeuille van GE verre van perfect is. Nog verder kortwieken, door bijvoorbeeld de verkoop van mediadivisie NBC Universal en een corresponderende reductie van de kwetsbaarheid voor vastgoed en financiële diensten, zou extra waarde kunnen losmaken. Maar GE staat er goed voor om de storm te doorstaan. Nu de helft van de omzet buiten de VS wordt verwezenlijkt, gaat het veel divisies van GE voor de wind.

GE genoot van oudsher een premie van 20 procent ten opzichte van de S&P 500, aldus Goldman Sachs. Dat duidt erop dat een koers-winstverhouding van 19 maal de winst passender zou kunnen zijn. Ervan uitgaand dat GE zijn doel behaalt van een winst per aandeel van 2,42 dollar volgend jaar, zou dat een koers impliceren van ongeveer 46 dollar per aandeel. Tel daarbij een dividendrendement op van 3 procent, en de potentiële koerswinst bedraagt 30 procent – dit alles op basis van redelijk conservatieve aannames.

Als een industrieel conglomeraat heeft GE uiteraard weinig reden om te hopen op onrust in de wereldeconomie of op de financiële markten. Maar op een vreemde manier zou een klein beetje onzekerheid precies datgene kunnen zijn wat nodig is om de inspanningen van Immelt tot hun recht te laten komen.

John Christy

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.