JetBlue koopje dankzij lage dollar

Zodra de VS toestaan dat buitenlanders Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen overnemen, staat Lufthansa vooraan dankzij zijn belang in JetBlue Airways.

Lufthansa, de grootste luchtvaartmaatschappij van Duitsland, nam vorige week voor 300 miljoen dollar (204 miljoen euro) een belang van 19 procent in het Amerikaanse JetBlue Airways, dat tweederde van zijn beurswaarde is kwijtgeraakt sinds in februari dit jaar een aantal toestellen met passagiers vast kwam te zitten in een sneeuwstorm.

De aankoop, die zou kunnen uitmonden in een volledige overname van de maatschappij zodra de Verenigde Staten dat wettelijk toestaan, is voor Lufthansa een koopje dankzij de lage dollarkoers. JetBlue-topman Dave Barger, die eerder dit jaar oprichter David Neeleman verving, verwelkomde de financiële injectie van Lufthansa, die vorige week leidde tot een koerswinst van 14 procent – wat de beurskoers op de helft van het niveau van vóór februari bracht.

Het in de staat New York gevestigde bedrijf, dat in 2000 begon als prijsvechter, beloofde na de problemen in februari maatregelen te treffen om beter bestand te zijn tegen slechte weersomstandigheden en andere hindernissen. Dit leidde tot hogere kosten en in combinatie met hogere brandstofprijzen bracht dat JetBlue sinds het eerste kwartaal van dit jaar in de verliezen. Het bedrijf moest zijn expansieplannen beperken.

De financiële injectie van Lufthansa helpt JetBlue bij het voldoen aan betalingsverplichtingen à 433 miljoen dollar die het bedrijf op korte termijn moet voldoen. Volgens analisten van Morgan Stanley zou het JetBlue grote moeite hebben gekost om deze verplichtingen op dit moment op een andere manier te financieren.

JetBlue gaf afgelopen donderdag 42 miljoen nieuwe aandelen uit aan Lufthansa voor 7,27 dollar per aandeel, een premie van 16 procent op de slotkoers van woensdag. Onderdeel van de afspraak is dat Lufthansa een lid in de raad van bestuur mag benoemen. JetBlue zegt voor de transactie geen toestemming aan aandeelhouders te hoeven vragen.

In de overeenkomst spreken Lufthansa en JetBlue ook van „samenwerking”, zonder aan te geven wat die zal inhouden. „De investering is voor Lufthansa een manier om in de Amerikaanse luchtvaart actief te worden”, zei Lufthansa-topman Wolfgang Mayrhuber in een toelichting. Wel noemde hij de transactie in beginsel „financieel”. Lufthansa en JetBlue hebben volgens hem geen plannen om hun vluchtschema’s op elkaar aan te passen.

Als dat in de toekomst wel zou gebeuren, is dat volgens analisten van Calyon Securities in New York vooral gunstig voor Lufthansa, omdat de Duitse maatschappij dan binnenlandse passagiers naar JetBlue’s belangrijkste thuishaven, het vliegveld John. F. Kennedy in New York, aansluitende vluchten naar Europa kan verkopen. Andersom is lastiger, onder meer doordat JetBlue alleen goedkope stoelen heeft en Lufthansa daardoor weinig te bieden heeft aan zijn lucratiefste klanten: passagiers die first class of business class vliegen. Bovendien werkt Lufhansa hiervoor al samen met United Airlines en US Airways.

De belangrijkste reden waarom Lufthansa in JetBlue investeert is volgens analisten dan ook de mogelijkheid om de maatschappij in de toekomst volledig over te nemen. Op dit moment is het buitenlandse aandeelhouders in de VS wettelijk verboden meer dan 25 procent van een Amerikaanse luchtvaartmaatschappij te bezitten, maar onderdeel van de in maart dit jaar afgesloten open skies-overeenkomst tussen de Europese Unie en de VS is dat dit percentage omhoog moet. Hierover komt nog een tweede onderhandelingsronde, vanaf begin volgend jaar. De Europese industrie eist de mogelijkheid op een meerderheidsbelang op. In de tekst van open skies is nu een clausule opgenomen: als de VS uiterlijk in 2010 op dit punt geen concessies hebben gedaan, kunnen de open skies-rechten van Amerikaanse maatschappijen alsnog worden ingetrokken.

De Amerikaanse president Bush heeft ook al wetsvoorstellen gedaan om buitenlandse deelneming in Amerikaanse maatschappijen te verruimen, maar heeft die later weer ingetrokken onder druk van de lobby van Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen en vakbonden, die vrezen dat het toelaten van buitenlandse overnames nadelige gevolgen voor de werkgelegenheid zal hebben.

JetBlue-topman Barger zei tegen analisten dat een overname door Lufthansa in de onderhandelingen niet ter sprake is gekomen en dat hij zelfstandig wil blijven.

De open skies-overeenkomst, die op 30 maart 2008 ingaat, staat bedrijven toe om vanaf iedere luchthaven in Europa naar de VS te vliegen, en andersom. Op dit moment is het aantal maatschappijen per luchthaven beperkt. Vanaf Londen Heathrow mogen bijvoorbeeld maar vier Amerikaanse maatschappijen op de VS vliegen. In het akkoord is niet opgenomen dat Europese maatschappijen binnenlandse vluchten in de VS mogen uitvoeren. Dat maakt samenwerken met een Amerikaanse maatschappij voor een Europese speler als Lufthansa interessant. (AP)