Een snelle beslisser die graag zijn gelijk haalt

Henk Kesler, directeur betaald voetbal van voetbalbond KNVB, geldt als snelle beslisser. Mede om die eigenschap kwam hij in het verleden vaker onder vuur te liggen.

Michiel Dekker

Het was vorig jaar juni, vlak na de uitschakeling van het Nederlands elftal bij het wereldkampioenschap, dat Henk Kesler in brede kring verbazing wekte. Een dag na de onsportieve en bij vlagen beschamende achtste-finalewedstrijd tegen Portugal bood hij bondscoach Marco van Basten een vernieuwd contract tot en met het WK van 2010 aan. Het kenmerkte Kesler, net als zijn oordeel van afgelopen zaterdag over de politieacties die twee eredivisieduels hinderden.

De dit jaar overleden oud-voorzitter Herman Wessels van FC Twente noemde Kesler een snelle beslisser, soms te snel. Zo kreeg de KNVB-directeur kritiek nadat hij in 2000 de wedstrijd tussen Feyenoord en FC Twente liet doorgaan, een dag na de vuurwerkramp in Enschede. Een jaar later verweet toenmalig PSV-voorzitter Harry van Raaij hem „een gebrek aan inlevingsvermogen”, omdat de voetbalbond zich schaarde achter de beslissing van de UEFA om het Champions-Leagueduel FC Nantes-PSV gewoon te laten doorgaan, uren na de terroristische aanslagen in New York.

Stevig, deskundig, hardwerkend, ijdel en eigengereid. Het zijn typeringen van de voetbalbestuurder die in het verleden klonken uit het profvoetbal en de advocatuur. Kesler (58), geboren in Enschede, studeerde rechten in Groningen en werkte tussen 1973 en 1999 als advocaat en procureur in zijn geboorteplaats. In dezelfde periode was hij twaalf jaar bestuurslid bij FC Twente. Hij trad in 1995 in dienst als interim-voorzitter van het sectiebestuur betaald voetbal van de KNVB en nam zitting in de commissie die over de vacante functie van voorzitter ging. Uiteindelijk werd hij zelf de opvolger van Arie van Eijden.

Sinds 1999 is Kesler directeur betaald voetbal. Oud-voorzitter Gaston Sporre van FC Zwolle verweet hem in 2001 in NRC Handelsblad een ‘zonnekoningmodel’ te hebben gecreëerd, waarbij hij eerst „vanuit het sectiebestuur het pakket verantwoordelijkheden van de directeur betaald voetbal heeft opgepompt en vervolgens op diens stoel is gaan zitten”.

Sporre verweet Kesler destijds zijn aanstelling als voorzitter van de Raad van Toezicht van de KNVB te hebben vertraagd. „Ik heb het gevoel dat hij mij niet wilde omdat ik het voetbalbedrijf goed door heb. Vanuit die positie had ik sturende geluiden in zijn richting kunnen afgeven.” De functie werd uiteindelijk vergeven aan Pieter Bouw en wordt nu ingevuld door Benk Korthals, beiden bestuurders zonder voetbalverleden.

Maar, zei toenmalig Ajax-directeur Arie van Eijden, Kesler is „een bekwame teamspeler”. „Een scherpe persoonlijkheid, met een goed observatievermogen”, zei Gerard Bouwer, lid van de Raad van Toezicht van de KNVB, in 2001. „Heel straight, hij houdt van snel vergaderen. En hij is een echte advocaat: hij wil graag gelijk hebben.”

Die eigenschap bleek ook in 2004, bij onenigheid met toenmalig Feyenoord-voorzitter Jorien van den Herik – over een uit de hand gelopen wedstrijd tussen jeugdteams van Feyenoord en Ajax – en burgemeester Wim Deetman van Den Haag – na ongeregeldheden rond het duel ADO Den Haag-Ajax. Excuses van Kesler bleven toen uit.