Vertroebeld beeld

Een maand geleden was het feest in China. Het ruimtevaartuig Chang’e-1, vernoemd naar een Chinese fee die naar de maan wilde, had zijn eerste baantjes om de maan getrokken. En dat niet alleen: de beelden van de CCD-camera aan boord bleken zo scherp dat iedereen in de controlekamer ‘stomverbaasd was’. Zei de ontwerper van de camera, Zhao Baochang, in de Chinese Science Times.

Maar al een paar uur later werd de pret bedorven. De camerabeelden waren vervalst, meldden anonieme criticasters op het internet. Als bewijs voerden ze aan dat de beelden sprekend leken op die van eerdere missies, waaronder die van Nasa’s Clementine in 1994.

In de weken daarna spitste die kritiek zich verder toe. Vooral het fotomozaïek dat een flink stuk van het zuidelijk maanoppervlak liet zien, lag onder vuur. Terwijl het

op 26 november nog zo vol trots was gepresenteerd door de Chinese premier Wen Jiabao, die het alwéér een mijlpaal in de Chinese ruimtevaart noemde.

“Dat dan de authenticiteit van de maanfoto van de Chang’e zo in twijfel wordt getrokken, is een belediging voor het land”, zei missieleider Ouyang Ziyuang vorige week in de Chinese krant Guangzhou Daily. En deze week krijgt hij in het wetenschapsblad Science bijval.

Het idee van een vervalsing lijkt nogal uit de lucht gegrepen, zegt daarin NASA-onderzoeker Matthew Hancher. In het mozaïek ziet hij daar geen enkele aanwijzing voor. En waarom, voegt hij toe, zouden de Chinezen zichzelf op achterstand zetten met een vervalsing, die toch wel aan het licht komt?

Zeker is dat de Chinezen juist vooruit willen: in 2008 moet een volgende sonde met een nog scherpere camera rond de maan gaan draaien.

In 2012 wil China dan zelfs een sonde naar het maanoppervlak laten afdalen.