Dow Chemical zet eindelijk eerste stap

Dow Chemical belooft zijn aandeelhouders al heel lang een transformatie.

Het Amerikaanse concern heeft nu een eerste stap gezet, met de oprichting van een joint venture met het staatsbedrijf Kuwait Petroleum. Voor 9,5 miljard dollar (6,6 miljard euro) brengt Dow het grootste deel van zijn kwakkelende divisie voor basisplastics en een paar hoogwaardige bezittingen, ter waarde van 22 procent van de totale omzet van het concern, onder in een gezamenlijk bedrijf, waarvan beide partners 50 procent van de aandelen krijgen.

Het is een goed begin, maar topman Andrew Liveris heeft nog een hoop te doen als hij zijn doel wil bereiken: het minder conjunctuurgevoelig maken van de activiteiten van Dow. Kuwait Petroleum zal de divisie toegang bieden tot een gestage aanvoer van goedkope grondstoffen. Dat is uiteraard welkom nieuws. Eerder dit jaar waarschuwde Dow nog voor een hogere kostendruk als gevolg van de stijgende energieprijzen. Deze joint venture zal uiteindelijk leiden tot een concurrerender kostenstructuur. De VS zijn niet de juiste plek om laagwaardige plastics te produceren.

De prijs lijkt redelijk voor beide partijen. Het is waar dat de joint venture wordt gewaardeerd op een koers-winstverhouding van 7,8 maal de winst over 2006, hetniet hoger is dan het meervoud van zes maal de winst waarop concurrenten van Dows divisie worden verhandeld. Maar de premie weerspiegelt ook het feit dat in de joint venture een paar hoogwaardige bezittingen zijn opgenomen, hetgeen de Koeweiti’s hadden geëist. Aan de bezittingen van Dow zouden ook niet de risico’s van milieu- en asbestclaims kleven die deze bedrijfstak plagen.

Het afstoten van het grootste deel van zijn activiteiten in basisplastics past in de strategie van Dow om de afhankelijkheid van het concern van conjunctuurgevoelige basisproducten te verminderen.

Niettemin moet Dows basischemiedivisie, die in een nog slechtere staat verkeert dan die van de plastics, nodig worden aangepakt. De omzet in basisplastics steeg in 2006 met slechts 1 procent, terwijl die van de basischemiedivisie met 14 procent daalde. Zelfs na de deal met Koeweit zal meer dan de helft van de omzet van Dow afkomstig zijn van divisies met lage winstmarges en een hoge conjunctuurgevoeligheid.

Beleggers hebben de vooruitgang bij Dow onderkend. De koers steeg met 8 procent na de bekendmaking van de overeenkomst met Kuwait Petroleum, waardoor de koers-winstverhouding van Dow omhoogging van zo’n zes maal naar bijna zeven maal de geschatte winst over 2007.

Concurrenten als DuPont, die hogere winstmarges en minder conjunctuurgevoelige activiteiten hebben, worden verhandeld op zo’n 8,5 maal de winst. Om dat niveau te bereiken, moet Dow echter nog een transformationele stap zetten.

Una Galani

Vertaling Menno Grootveld.

Voor meer commentaar uit Londen: breakingviews.com