ASMI verandert voor Fursa niet snel genoeg

Hedgefonds Fursa blijft stoken bij ASMI. Splitsing is van de agenda, nieuw management is nu de eis. Willen andere beleggers dat ook, of gunnen zij ASMI wel meer tijd voor verbetering?

Hedgefondsen maken zich op voor het opschudden van de Nederlandse hightech. Eerder deze week berichtten twee activistische aandeelhouders al samen op te zullen trekken om Philips aan te pakken. Gisteren was het chipmachinemaker ASM International (ASMI) dat te horen kreeg dat de heren hedgefondsmanagers niet tevreden zijn. Terwijl Jana Partners en D.E. Shaw bij Philips nog geen wensenlijst op tafel hebben gelegd, is glashelder wat het fonds Fursa wil bij ASMI: nieuw management.

Fursa is zeer wel bekend bij ASMI, maar eerder onder de naam Mellon waaronder het fonds tot vorig jaar opereerde. Fursa, dat 9,1 procent van ASMI in handen heeft, eiste ruim een jaar geleden al dat het bedrijf zich zou opsplitsen om de aandeelhouderswaarde te vergroten. Ook maakte de investeerder deze zomer kenbaar niet te willen dat Chuck del Prado zijn vader Arthur del Prado in maart zal opvolgen als bestuursvoorzitter. De roep om een ander management én strategie vormt weer een nieuw hoofdstuk in deze strijd.

De kritiek van Fursa draait voornamelijk om de slecht draaiende zogeheten front-end-activiteiten: het deel dat machines maakt voor de fabricage van halfgeleiders. Daarnaast heeft ASMI 53 procent van het bedrijf ASM Pacific Technology (ASM PT), de back-end-activiteiten. Dit bedrijf, dat voornamelijk opereert in Azië, maakt apparatuur voor de assemblage en verpakking van chips. Al jarenlang loopt ASM PT veel beter dan de front-end-tak. Tot onvrede van beleggers werd de winst van ASM PT tot vorig jaar niet teruggegeven aan de aandeelhouders, maar gebruikt om ASMI in de lucht te houden. Fursa becijfert dat ASMI op de beurs zelf maar 10 miljoen euro waard is, als de beurswaarde van ASM PT er vanaf wordt getrokken.

In de eerdere aanval op het bestuur van ASMI eiste Fursa dat het bedrijf zijn belang in ASM PT zou verkopen en de winst zou uitkeren aan de aandeelhouders. Daarvoor kreeg het hedgefonds niet genoeg steun. ASMI zegde wel toe de winst van ASM PT voortaan te gebruiken voor het terugkopen van schulden of uit te keren aan de aandeelhouders. Bovendien zou het bestuur de front-end-activiteiten weer winstgevend maken: in 2009 moet het bedrijf qua winstmarge even goed presteren als de concurrentie.

ASMI heeft in de tussentijd niet stil gezeten. Financieel directeur Naud van der Ven zegt dat het bestuur „gedaan heeft wat we beloofd hebben”. Ook analisten wijzen erop dat de winstgevendheid van de chipmachinetak is verbeterd, doordat het bedrijf goedkoper onderdelen is gaan produceren in Singapore. Het innovatieve dochterbedrijf Nutool werd verkocht, omdat daar te veel geld naartoe moest. De communicatie met aandeelhouders werd beter. Alleen: de positieve stappen zijn nog niet te zien in de koers.

Blijkbaar gaat het Fursa niet snel genoeg. Nieuw management met een nieuw plan moet zorgen dat het hedgefonds eindelijk het rendement haalt dat het voor ogen heeft. Splitsing lijkt de investeerder niet meer na te streven: de aankondiging rept van een „ambitieus plan voor de front-end-activiteiten”, dat moet worden uitgevoerd door de mensen die het zelf heeft geselecteerd. Het zal geen toeval zijn dat de investeerder met zijn eis komt, drie maanden voordat het management sowieso zal worden opgeschud door het vertrek van Arthur del Prado en de komst van zoon Chuck.

De vraag is hoeveel medestanders Fursa zal weten te verzamelen om zijn eisen door te douwen. Het hedgefonds moet de bezitters van 51 procent van alle aandelen achter zich dienen te krijgen. Geen sinecure, gezien het feit dat Del Prado zelf al 22 procent heeft.

De andere grootaandeelhouder in ASMI is vermogensbeheerder Hermes. Hermes trok aanvankelijk met Fursa op. Later gaf deze echter aan tevreden te zijn met de toezeggingen van het ASMI-bestuur. Onduidelijk is of Hermes daar nu – een jaar later – al op terugkomt. Verder hield Goldman Sachs in oktober 5 procent van de aandelen. Volgens ASMI denkt een andere institutionele belegger dat het „met die koers wel goed komt”.

Fursa heeft de helft van de aandeelhouders nodig om in actie te kunnen komen. Of dat lukt is onzeker, gezien het feit dat dat een jaar geleden nog niet lukte toen splitsing op de agenda stond. Maar of ASMI daarmee van het hedgefonds af is, is allerminst zeker. Het hele bedrijf kopen is ook een optie, schreef het gisteren. Het moet dan wel langs de 76-jarige Del Prado en zijn 22-procentsbelang.