Spirit vindt beste plek voor leven op Mars

Het robotwagentje Spirit van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft de sterkste aanwijzing tot dusver gevonden voor een geschikt milieu voor primitief leven op Mars in een ver verleden.

De vondst was een toevalstreffer, zo vertelden de NASA-onderzoekers deze week op een bijeenkomst van de American Geophysical Union. Een geluk bij een ongeluk: te danken aan het ‘lamme wiel’ van de Spirit. Dit robotkarretje verkent, net als zijn evenknie Opportunity, al ongeveer drie jaar het Marsoppervlak. Sinds in maart 2006 het rechtervoorwiel van de Spirit het begaf, rijdt het karretje achterstevoren, slepend met het lamme wiel.

Juist dat slepen zorgde er in april van dit jaar, tijdens een ritje in de buurt van de Marsevenaar, voor dat het karakteristieke rode stof werd omgewoeld. De helder witte laag die zichtbaar werd bleek in een snelle eerste analyse veel silica (siliciumdioxide) te bevatten, het materiaal waaruit ook het glas van ramen bestaat.

In een vervolgonderzoek reed het Marswagentje, na een eerste mislukt poging, ook een steen kapot. Het inwendige van de steen, die intussen innocent bystander is gedoopt, bleek eveneens voor 98 procent uit silica te bestaan. Voor zover bekend kan kan zo’n steen volgens de onderzoekers maar op twee manieren ontstaan. In beide gevallen gebeurt dat in een omgeving waarin veel bacterieel leven voorkomt.

Silicarijke stenen kunnen ontstaan rond hete bronnen waarin siliciumdioxide is opgelost, om later weer neer te slaan. Ook kan het ontstaan als in de buurt van vulkanen zure gasdampen door spleten in de bodem omhoog komen zetten. De zuren lossen het siliciumdioxide eveneens op, waarna het later weer neerslaat.

In beide soorten omstandigheden worden op aarde bacteriën aangetroffen die zich helemaal aangepast hebben aan extreme omstandigheden. Zou er op Mars ooit primitief leven geweest zijn, dan lijkt dit dus een uitgelezen plek om verder te zoeken. Het is het type plek waar toekomstige Marsmissies graag naartoe willen gaan om sporen van primitief leven te zoeken, aldus teamleider Steven Squyres van de Amerikaanse Cornell University.

De Spirit wordt bestuurd vanuit NASA’s Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, en heeft apparatuur aan boord om via snelle spectrografische analyse de samenstelling van gesteentes te doorgronden. De vondst komt nadat het wagentje al twaalf keer langer rondrijdt dan voorzien was.