Ideaal vliegtuigje? Begin met de vleugels

Ken Blackburn weet álles van papieren vliegtuigjes.

Zijn vliegtuigje – het beste papieren vliegtuigje aller tijden – bleef 27,6 seconden in de lucht.

Door een misverstand duiken papieren vliegtuigjes over de hele wereld razendsnel met hun neus naar de grond. Volgens Ken Blackburn (44) vouwen de meeste mensen op de verkeerde manier. „Bijna iedereen gaat in het begin al de mist in”, zegt hij tijdens een telefonisch interview. „Mensen vouwen een A4’tje meteen in de lengte doormidden. En dat is eigenlijk verkeerd. Als je wilt dat een vliegtuigje lang in de lucht blijft, vouw je eerst de vleugels. Die moeten zo groot mogelijk zijn, net als bij een zweefvliegtuig.”

Ken Blackburn geeft workshops ‘vliegtuigjes vouwen’ op scholen en bedrijven, met name in de VS. Als twaalfjarige ontwierp de in Florida wonende Amerikaan al een vliegtuigje dat nu nog steeds tot de meest succesvolle ter wereld behoort. De zogenaamde ‘glider’ ziet er zeker niet spectaculair uit. Het vliegtuigje heeft vierkante vleugels en een verzwaarde voorkant. Je vouwt het binnen enkele minuten (zie tinyurl.com/34cmx4).

Blackburns prestaties met het toestel zijn daarom des te indrukwekkender. In 1998 wierp hij het vliegtuigje richting het dak van de Georgia Dome, een overdekt American-Footballstadion in Atlanta. Het papier cirkelde daarna in slowmotion weer terug naar de aarde. Pas na 27,6 seconden viel het toestel op de grond. Een record.

„Die lange vlucht had deels met het ontwerp te maken”, vertelt Blackburn. „Maar ik moet toegeven dat ik lang heb getraind voor die laatste recordpoging: in totaal een half jaar. Het gaat namelijk ook om je manier van gooien en je spierkracht. Een vliegtuigje blijft het langste in de lucht als je het kaarsrecht, onderhands omhoog werpt – net zoals je een tennisbal opgooit. En je hele lichaam moet mee bewegen om zo veel mogelijk kracht op te wekken. Ik trainde heel bewust mijn rechterarm in de sportschool en werd zelfs begeleid door de trainster van tennisser Pete Sampras.”

De Amerikaan denkt zijn eigen record, erkend door het Guinness Book of Records, niet zo snel meer te kunnen breken. Het ontbreekt hem nu aan tijd om te trainen. Toch knutselt hij nog regelmatig aan papieren vliegtuigjes, maar dan vooral om kinderen én volwassenen kennis te laten maken met zijn hobby. „Een workshop met simpele tips is vaak genoeg om mensen te laten inzien hoe leuk het is. Als je een vliegtuigje vouwt, helpt het bijvoorbeeld al heel erg om de uiteinden van je vleugels een beetje omhoog te buigen. Dan blijft ’ie zeker een paar seconden langer in de lucht. Verder zijn er talloze spectaculaire ontwerpen. Het is zelfs mogelijk om een soort helikopter te vouwen.”

Volgens de recordhouder is het vouwen van vliegtoestellen ook nog een erg nuttig tijdverdrijf. „Door mijn enthousiasme voor papieren toestellen in mijn jeugd ben ik later ontwerper van echte vliegtuigen geworden”, vertelt Blackburn, die in Florida werkt op een luchtmachtbasis. „Maar daarnaast kun je papieren vliegtuigjes ook een functie geven, op een grappige manier. Verstuur bijvoorbeeld eens een berichtje op je werk met een vliegtuigje. Of speel vliegtuigjesgolf in een park of in je huiskamer. Je neemt steeds een ander doel – een vaas of een boom – waar je op moet mikken. Degene die de minste worpen nodig heeft, wint de wedstrijd. Voor golf is mijn recordontwerp alleen niet zo geschikt. Je kunt beter een langwerpiger vliegtuigje gebruiken met kleinere vleugels. Daarmee kun je gerichter mikken.”