Verlies voor Danone in Chinese strijd

Het Franse zuivelconcern Danone heeft de juridische strijd over oneerlijke concurrentiepraktijken met zijn Chinese zakenpartner Wahaha verloren. Westerse bedrijven in China kijken nauwgezet toe.

Danone en drankenconcern Wahaha vormden tot april van dit jaar een joint-venture, die inmiddels is ontbonden. De claim van Danone dat Wahaha in het gezamenlijke bedrijf fondsen heeft achtergehouden en onderhands producten verkocht zonder Danone te laten meedelen in de winst, is door een rechterlijke arbitragecommissie in het Chinese Guilin afgewezen.

Volgens de Franse producent van yoghurt en toetjes heeft de directie van de joint-venture onder leiding van de Chinese zakenman Zong Qinghou producten van de joint-venture, zoals thee, Evian-water en andere non-alcoholische dranken, via zijn eigen distributienetwerk verkocht. Het Franse Danone zou daardoor ongeveer 75 miljoen euro aan inkomsten hebben gederfd. Maar de beschuldiging van Danone dat Zong in Parijs producten verkocht via zijn eigen bedrijven – geleid door zijn vrouw en dochter – en daarmee de handelsmerken van Danone en Wahaha schond, achtte de rechter niet bewezen. Volgens Wahaha en Zong is er nooit iets illegaals gedaan en dat zegt de rechter nu ook.

Het conflict tussen Danone en Wahaha wordt door het in China opererende internationale bedrijfsleven nauwgezet gevolgd. Ruim tien jaar geleden gold de joint-venture als een voorbeeld van succesvolle samenwerking tussen een groot Europees bedrijf en het in China befaamde Wahaha. Maar het feit dat Zong, die beschouwd wordt als een van China’s meest succesvolle ondernemers, eigen bedrijven opzette en producten van de joint-venture ging verkopen, vond Danone onaanvaardbaar.

De juridische strijd is nog niet voorbij. De Franse en Chinese directies van Danone zeiden vandaag geschokt te zijn door de uitspraak, waar hoogst waarschijnlijk beroep tegen aangetekend zal worden. Ook heeft Danone in juni van dit jaar klachten ingediend bij de rechter in Los Angeles tegen de bedrijven van Zong’s echtgenote en dochter, die ook in de VS actief zijn.