GE moet voorbeeld nemen aan Vivendi

Topman Jeff Immelt van General Electric (GE) zal vandaag in New York het podium beklimmen om de strategische vooruitzichten van het conglomeraat voor 2008 te onthullen. Beleggers zullen met gespitste oren letten op signalen dat hij de verbreding van GE een halt zal toeroepen om het aandeel in beweging te krijgen. Hoewel hij misschien de Franse mode niet volgt, kan Immelt wel wat opsteken van Vivendi, mede-eigenaar van NBC Universal, de televisie- en entertainmentdivisie van GE.

Vivendi’s overeenkomst van vorige week, waarin het concern zijn computerspellendivisie liet fuseren met Activision, schetst een helder scenario dat Immelt zou moeten overwegen voor divisies die niet noodzakelijkerwijs thuishoren in de portefeuille van GE. NBC is de voornaamste kandidaat voor een dergelijke manoeuvre, maar ook GE Money en de vastgoedactiviteiten komen in aanmerking.

Hier volgt de blauwdruk. Vivendi liet zijn gamesdivisie Blizzard, de maker van het onlinespel World of Warcraft, fuseren met het beursgenoteerde Activision. De waarde die daaruit voortvloeide voor de bezittingen van Vivendi, en wat geld, zorgden ervoor dat het door Jean-Bernard Lévy geleide concern een belang van 52 procent verwierf in het fusiebedrijf, dat uiteindelijk – na een aandeleninkoopactie – zou kunnen stijgen naar 68 procent.

De overeenkomst brengt diverse voordelen met zich mee. Zo geeft hij een marktwaarde aan een bedrijf dat voorheen zat opgesloten in een conglomeraat. In de tweede plaats vult de kracht van Activision in het bedenken van games voor spelcomputers als de Nintendo Wii de gaten van Vivendi in zijn pijplijn aan nieuwe producten. In de derde plaats levert het samenvoegen van beide bedrijven synergievoordelen op.

En hoewel Vivendi de zeggenschap nog niet uit handen heeft gegeven, heeft het wel de optie opengelaten zijn resterende belang af te stoten of te verkopen om geld binnen te halen voor nieuwe overnames. Als gevolg van dit alles is de marktwaarde van Vivendi met 1 miljard euro gestegen.

GE zou zo’n overeenkomst voor NBC uit het vuur kunnen slepen. Volgens schattingen van zakenbank Lehman Brothers zal de omzet van die divisie in 2008 trager groeien dan die van andere divisies, afgezien van de industriële tak van GE. Maar een fusie tussen NBC en bijvoorbeeld Yahoo zou GE synergievoordelen opleveren, een concrete waarde aan het bedrijf verbinden en zijn internetpositie verstevigen.

De aandeelhouders van GE zouden dan kunnen kiezen tussen het in eigendom houden van een middelmatig Amerikaans mediabedrijf of het kopen van een infrastructuurbedrijf van wereldklasse, dat zo’n transactie in het leven zou roepen.

Rob Cox

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.