Ex-topman mag cellen gaan dweilen

Ex-mediamagnaat Conrad Black werd gisteren veroordeeld tot 6,5 jaar gevangenisstraf wegens fraude. Volgens een andere topman achter de tralies moet hij „zich voorbereiden op het ergste”.

Celstraf moet een hard gelag zijn voor ex-mediamagnaat Conrad Black. De bombastische multimiljonair en zijn vrouw liepen te koop met hun extravagante levensstijl, met huizen in Londen, New York, Toronto en Florida en vrienden als Margaret Thatcher en Henry Kissinger. Geld speelde nauwelijks een rol. In de gevangenis krijgt hij een taak waarvoor hij 12 cent per uur zal worden betaald, zoals het dweilen van vloeren.

Gisteren werd de Canadees-Britse Black veroordeeld tot 6,5 jaar gevangenisstraf en een boete van 125.000 dollar voor zijn rol in de miljoenenfraude bij het voormalige krantenimperium dat hij opbouwde en leidde: Hollinger International. Black werd deze zomer schuldig bevonden aan verduistering en belemmering van de rechtsgang als bestuursvoorzitter van Hollinger. Black, een 63-jarige Britse Lord, moet bovendien 6,1 miljoen dollar (4,1 miljoen euro) afstaan die hij zich onrechtmatig heeft toegeëigend uit de kas van Hollinger, dat tot enkele jaren geleden het derde mediaconcern ter wereld was met onder meer The Daily Telegraph, de Chicago Sun-Times en de Jerusalem Post.

„U heeft een ernstig delict gepleegd, meneer Black, een heel ernstig delict,” zei rechter Amy St. Eve tegen Black, die in 2004 werd afgezet als topman van Hollinger na een revolte van boze investeerders. „Uw misdaden hebben ernstige financiële gevolgen gehad voor aandeelhouders en voor het bedrijf, inclusief werknemers.”

Black, die tijdens het proces naar voren kwam als een arrogante topman die het beursgenoteerde bedrijf dat hij bestuurde beschouwde als zijn persoonlijk eigendom, heeft altijd met grote stelligheid volgehouden onschuldig te zijn. De premies die hij opstreek zouden zijn gemeld in de boekhouding van Hollinger, die bij herhaling was goedgekeurd door doorgewinterde toezichthouders. Black heeft de aanklachten tegen hem afgewezen als „rotzooi” en de aanklagers als „nazi’s”.

Hoewel Black celstraf onlangs omschreef als „saai, maar niet ondraaglijk”, moet het vooruitzicht op een verblijf onder criminelen hem zwaar vallen. Hij zal de straf waarschijnlijk uitzitten in een huis van bewaring in Florida. Pas na vijf jaar komt hij in aanmerking voor voorwaardelijke vrijlating.

De straf viel aanmerkelijk korter uit dan de 25 jaar die was geëist. Aanklager Patrick Fitzgerald noemde de 6,5 jaar toch „een aanzienlijke periode”. Black heeft inmiddels een nieuwe topadvocaat ingehuurd om tegen zijn veroordeling in beroep te gaan, en hoopt daarvoor op borgtocht te worden vrijgelaten. Lukt dat niet, dan moet hij zich binnen twaalf weken melden bij de gevangenis.

Met zijn celstraf gaat Black andere topbestuurders achterna die in Amerika zijn vervolgd voor zelfverrijking ten koste van de zaak, zoals Bernie Ebbers van WorldCom en Dennis Kozlowski van Tyco International. Kozlowski werd in 2005 veroordeeld tot 25 jaar cel wegens verduistering van 400 miljoen dollar. Zijn medegevangenen zijn moordenaars en verkrachters. In een interview vanuit de gevangenis met de Canadese omroep CBC raadde de oud-topman, die behalve zijn baan en zijn vrijheid ook zijn vrouw en meeste vrienden is kwijtgeraakt, Black aan „zich voor te bereiden op het ergste”.

Waarnemers voorspellen dat Black achter de tralies gaat werken aan een comeback. Jacquie McNish, die een boek schreef over zijn val, verwacht dat hij gaat schrijven. De magnaat publiceerde in de afgelopen jaren – ondanks zijn juridische problemen – lijvige en goed ontvangen biografieën van de Amerikaanse oud-presidenten Franklin Roosevelt en Richard Nixon. „Hij zal voor zichzelf een Nixoniaans eerherstel proberen te bereiken”, aldus McNish, doelend op de lange rehabilitatie van de oud-president na zijn ontslag wegens het Watergate-schandaal.