23 maanden cel voor diep gevallen sportster

Zijn advocaat had in de rechtszaal nog wat mededogen gevraagd voor Michael Vick, de voormalige quarterback van het American football-team Atlanta Falcons. „Hij is een ster die heel snel, heel hard en heel diep is gevallen”, erkende de advocaat in zijn pleidooi.

Maar daar had de rechter in het landelijke Virginia geen boodschap aan: Vick werd veroordeeld tot 23 maanden cel voor zijn aandeel in het organiseren van illegale hondengevechten. Hij moet ook 1 miljoen dollar (680.000 euro) boete betalen.

Vick werd eerder al geschorst door de NFL, de organisator van het American football. In het beste geval kan hij pas in 2010 weer gaan spelen. Zijn advocaat hoopt dat hij na achttien maanden vrijkomt, als hij strafvermindering krijgt wegens goed gedrag.

Volgens de rechter wist Vick maar al te goed dat hij fout was. De sportman financierde de hondengevechten. Hij was medeverantwoordelijk voor de dood van zes tot acht honden. De dieren werden opgehangen, verdronken of doodgeslagen omdat ze slecht hadden gepresteerd.

Vick werd ook al door zijn team gestraft. De populaire speler werd onmiddellijk ontslagen toen duidelijk werd dat hij betrokken was bij de hondengevechten. Atlanta Falcons probeert nu ongeveer 20 miljoen dollar (14 miljoen euro) aan bonussen terug te krijgen via de rechter. Vick kreeg in 2005 het duurste contract in de geschiedenis van de NFL. Door zijn ontslag ziet de speler 100 miljoen dollar (68 miljoen euro) aan salaris en sponsoropbrengsten aan zich voorbijgaan.

Bovendien hangt hem nog een andere boete boven het hoofd. Drie banken vinden dat hij 6 miljoen dollar (4 miljoen euro) geleend geld heeft misbruikt.

Teameigenaar Arthur Blank zei al dat er geen enkele kans bestaat dat Vick terugkeert bij de Falcons, zodra zijn gevangenisstraf erop zit.