Lang wachten is niet altijd goed

Wanneer is een overnamebod geen bod? Als het een voorwaardelijk voorstel is dat samenhangt met een mogelijk bod, natuurlijk.

Aspirant-kopers van bedrijven als mijnbouwconcern Rio Tinto en bierbrouwer Scottish & Newcastle (S&N) profiteren van Britse regels die het mogelijk maken dat overnamegevechten zich eindeloos voortslepen. De gegadigden voor Rio en S&N moeten nog altijd een echt bod uitbrengen, ook al is het al weken geleden dat ze hun plannen hebben bekendgemaakt. Maar het kon wel eens onverstandig zijn op een langdurige strijd te speculeren.

Op grond van de Britse regels volgen overnames een strikt tijdschema, dat is opgesteld door het Takeover Panel - meestal 88 dagen. Maar de klok van de toezichthouder begint pas te tikken als er een stevig bod op tafel ligt.

Kijk eens naar het voorstel van BHP Billiton om concurrent Rio voor 150 miljard dollar te kopen. Het mijnbouwconcern heeft veel details prijsgegeven, door te zeggen hoeveel het zou willen betalen, de kostenbesparingen op te sommen en uit te leggen hoe de fusie in haar werk zou gaan. Het heeft dat op een onmiskenbaar vijandige manier gedaan, met een presentatie die bedoeld was voor de aandeelhouders van Rio. Maar het heeft geen bod uitgebracht, zodat er geen druk is om tot de volgende stap over te gaan.

De doelwitten genieten wel enige bescherming tegen dergelijk passief-agressief gedrag. Ze kunnen de toezichthouder vragen een bevel op te leggen om een daad te stellen, waardoor de koper wordt gedwongen binnen een bepaalde termijn - meestal zes weken - een bod te doen of weg te lopen. Maar bedrijven zijn soms bang dat als ze te vroeg aan de bel trekken hun eigen aandeelhouders zullen vinden dat het bestuur niet hard genoeg is opgekomen voor hun belangen.

De bieders kunnen intussen denken dat het slim is zo lang mogelijk te wachten. Ze kunnen hopen dat de aandeelhouders van het doelwit hun verwachtingen na verloop van tijd naar beneden zullen bijstellen. Nadat Carlsberg en Heineken een bod van 750 pence hadden voorgesteld voor S&N, sprong de aandelenkoers van deze brouwer naar bijna 800 pence. Maar sindsdien is die weer teruggevallen naar zo’n 740 pence.

Toch kan de koers van het doelwit ook een andere ontwikkeling doormaken - want hoe langer een zaak zich voortsleept, des te groter de kans is dat er een redder in de nood met goed gevulde zakken ten tonele verschijnt. Chinese staalproducenten zouden naar verluidt een interventie rond Rio beramen. En brouwer SAB Miller is in verband gebracht met mogelijke avances in de richting van S&N.

Aarzelende bieders zetten misschien toch een klok in beweging - alleen niet de klok waarmee ze rekening hadden gehouden.

John Foley